Gallipoli

La bataille de Gallipoli a été l'une des plus grandes catastrophes des Alliés pendant la Première Guerre mondiale. Elle a été réalisée entre le 25 avril 1915 et le 9 janvier 1916 sur la péninsule de Gallipoli dans l'Empire ottoman. La campagne vouée à l'échec a été imaginée par Winston Churchill pour mettre fin à la guerre tôt en créant un nouveau front de guerre auquel les Ottomans ne pouvaient pas faire face.

Le 25 novembre 1914, Winston Churchill suggéra son plan pour un nouveau front de guerre dans les Dardanelles au Conseil de guerre du gouvernement britannique. Le 15 janvier 1915, le Conseil de guerre donne son accord et les troupes britanniques en Égypte sont mises en alerte. Les puissances centrales combattaient principalement sur deux fronts - les fronts occidental et oriental. La lutte contre des forces telles que les armées russe et française a mis beaucoup de pression sur l'armée allemande. L'apport de la plus petite armée autrichienne dans les grandes batailles avait été faible par rapport à celui de l'armée allemande.

L'idée de Churchill était simple. La création d'un autre front obligerait les Allemands à diviser encore plus leur armée car ils auraient besoin de soutenir l'armée turque épuisée. Lorsque les Allemands allaient aider les Turcs, cela laisserait leurs lignes affaiblies à l'ouest ou à l'est et conduirait à une plus grande mobilité là-bas, car les Alliés auraient une armée affaiblie pour lutter contre.

Les Turcs avaient rejoint les puissances centrales en novembre 1914 et ils étaient considérés par Churchill comme le ventre faible de ceux qui se battaient contre les Alliés.

Churchill avait contacté l'amiral Carden, chef de la flotte britannique ancrée au large des Dardanelles, pour avoir son avis sur un assaut naval contre les positions turques dans les Dardanelles. Carden était prudent à ce sujet et a répondu à Churchill qu'une attaque progressive pourrait être plus appropriée et aurait plus de chances de succès. Churchill, en tant que premier seigneur de l'amirauté, a poussé Carden à produire un plan que lui, Churchill, pourrait soumettre au War Office. Les commandants supérieurs de la marine étaient préoccupés par la vitesse à laquelle Churchill semblait pousser une attaque contre les Dardanelles. Ils croyaient qu'une planification à long terme était nécessaire et que le désir de Churchill pour un plan rapide, et donc, l'exécution était risquée. Cependant, tel était l'enthousiasme de Churchill, le Conseil de guerre approuva son plan et cibla février comme le mois de début de la campagne.

Il y a confusion quant à ce qui a été décidé lors de cette réunion du Conseil de guerre. Churchill croyait qu'on lui avait donné le feu vert; Asquith pensait que ce qui avait été décidé n'était que «provisoire à préparer, mais rien de plus». Un membre naval du Conseil, l'amiral Sir Arthur Wilson, a déclaré:

«Ce n'était pas mon affaire. Je n'étais en aucun cas lié à la question, et elle n'avait jamais été officiellement soumise à moi. »

Le secrétaire de Churchill a estimé que les membres de la Marine qui étaient présents «ont seulement accepté une opération purement navale, étant entendu que nous pouvions toujours reculer - qu'il ne devrait pas être question de ce que l'on appelle le forçage des Dardanelles».

Avec une telle appréhension et une confusion apparente quant à ce que le War Office croyait, le plan de Churchill fut mis à exécution. Il semblerait que l'on croyait que les Turcs seraient une cible facile et qu'une force minimale serait nécessaire pour réussir. Carden a reçu le feu vert pour préparer un assaut.

Ironiquement, en 1911, Churchill avait écrit:

"Il ne faut pas oublier qu'il n'est plus possible de forcer les Dardanelles, et personne n'exposerait une flotte moderne à un tel péril."

Cependant, il avait été très impressionné par la puissance et la capacité destructrice de l'artillerie allemande lors de l'attaque des forts belges en 1914. Churchill pensait que les forts turcs des Dardanelles étaient encore plus exposés et ouverts aux tirs de la marine britannique.

Le 19 février 1915, Carden ouvre l'attaque des positions turques dans les Dardanelles. Les troupes britanniques et ANZAC ont été mises en attente en Egypte.

Le cuirassé «Cornwallis» bombardant la péninsule de Gallipoli

Les premières attaques de Carden se sont bien passées. Les forts extérieurs de Sedd-el-Bahr et Kumkale sont tombés. Cependant, une opposition plus sévère a été trouvée dans le détroit. Ici, les Turcs avaient massivement extrait l'eau et les chalutiers de déminage s'étaient révélés inefficaces pour les nettoyer. Les navires sous le commandement de Carden étaient vieux (à l'exception du «Queen Elizabeth») et la résistance des Turcs était plus importante que prévu. L'attaque s'arrête. Carden s'est effondré par mauvaise santé et a été remplacé par le contre-amiral Robeck.

À ce jour, il y avait une contribution militaire au plan britannique. Le lieutenant-général Birdwood, qui avait été un ancien secrétaire militaire de Lord Kitchener, commandait les ANZAC basés en Égypte. Il a indiqué qu'un soutien militaire à la marine était impératif et le général Sir Ian Hamilton a été nommé commandant de la Force expéditionnaire méditerranéenne nouvellement créée. Il contenait 70 000 hommes de Grande-Bretagne, d'Australie et de Nouvelle-Zélande ainsi que des troupes françaises. Hamilton est parti pour les Dardanelles le 13 février avec un personnel rassemblé à la hâte. Il avait peu d'informations sur la force turque et il est arrivé le 18 mars, connaissant peu la situation militaire dans ce pays. Il est probable qu'il avait la même opinion que la capacité des Turcs au combat - et cela devait coûter très cher à la force sous son commandement.

Le 18 mars également, les Alliés ont subi une catastrophe navale chroniquement embarrassante. Trois cuirassés britanniques ont été coulés, trois ont été paralysés (mais pas coulés). D'un coup, les Britanniques avaient perdu les 2/3 de leurs cuirassés dans les Dardanelles. Robeck ne savait pas trop quoi faire ensuite. Les chalutiers de déminage étaient inefficaces, les Turcs occupaient le terrain le plus élevé qui était d'une grande importance stratégique et l'idée d'utiliser des destroyers pour nettoyer les champs de mines aurait pris du temps à s'organiser. L'armée a suggéré qu'elle prenne le relais.

Le 22 mars, Hamilton et Robeck décident que la flotte navale se rendra à Alexandrie pour lui donner le temps de se réorganiser tandis que Hamilton prépare sa force pour une bataille terrestre. Selon Winston Churchill, cette décision a été prise à l'insu du gouvernement:

«Aucune décision officielle de lancer une attaque terrestre n'a même été notée dans les archives du Cabinet ou du Conseil de guerre. Cette plongée silencieuse dans cette vaste entreprise militaire doit être considérée comme extraordinaire. »(Churchill)

Pendant ce temps, le Conseil de guerre ne s'est pas réuni et ne devait pas se réunir avant deux mois!

L'apport de l'armée à la campagne de Gallipoli fut un désastre. Il semblerait que les commandants supérieurs sur le terrain pensaient que leur opposition n'était tout simplement pas à la hauteur des normes britanniques et des troupes de l'ANZAC.

Le secrétaire du Conseil de guerre, Sir Maurice Hankey, a qualifié toute l'affaire de «pari» fondé sur la conviction que les Turcs seraient une force inférieure. Même l'officier général commandant l'Égypte, Sir John Maxwell, a écrit: «Qui coordonne et dirige cette grande moissonneuse-batteuse?» Le commentaire de Maxwell était juste. Hamilton commandait l'armée sur le terrain; Robeck la marine alors que Maxwell était GOC Egypte où les troupes étaient basées. Personne n'a reçu de frais globaux.

Hamilton a décidé d'un atterrissage à Gallipoli. Le lieu d'atterrissage était à peine un secret, car la sécurité au siège de Hamilton était au mieux considérée comme faible. Le plan de Hamilton était que:

  • La 29th Division débarquerait sur cinq petites plages à l'extrémité sud de la péninsule
  • Les ANZAC débarqueraient plus au nord juste à côté d'un promontoire en saillie appelé Gaba Tepe.
  • Les Français lanceraient une feinte - un «atterrissage» dans la baie de Besika. Les Français devaient faire un atterrissage correct à Kum Kale pour protéger la 29e Division

On suppose généralement que l'un des principaux défauts des forces alliées dans les Dardanelles a été de sous-estimer la capacité des Turcs. En fait, l'armée turque était faible dans la région et mal dirigée. Le 24 mars, le commandement des Turcs est passé au général Liman von Sanders. Il devait défendre un littoral de 150 milles avec seulement 84 000 hommes. Cependant, sa capacité de combat n'était que de 62 000 hommes. Les troupes qui étaient là étaient mal équipées et les fournitures étaient pauvres. Sanders ne pouvait pas appeler un avion pour l'aider. Cependant, il a placé ses hommes loin des plages à la grande consternation des officiers turcs. Ils ont fait valoir qu'il y avait si peu de plages sur lesquelles les Alliés pouvaient atterrir, que les troupes turques étaient mieux placées sur les plages ou immédiatement au-dessus.

Le débarquement a commencé le 25 avril. Les Britanniques débarquent sans vis à vis sur trois plages du cap Helles. Un autre atterrissage a été refusé mais les Turcs ont été vaincus. Mais l'atterrissage à Sedd-el-Bahr a été un désastre. Les Britanniques ont été pris dans le feu de mitrailleurs turcs bien enfouis. De nombreuses troupes britanniques n'ont pas pu débarquer et ont été tuées en mer.

Les ANZAC ont atterri à Anzac Cove. Ici, ils étaient confrontés à des falaises abruptes qu'ils devaient escalader pour descendre de la plage. Pour aggraver les choses, Anzac Cove était une petite plage et est rapidement devenue très encombrée. Les Turcs ont repoussé le mouvement initial de l'ANZAC vers l'intérieur des terres. Les combats ont été sanglants et coûteux. Les Turcs de cette région étaient dirigés par le colonel inconnu Mustapha Kemel. Le lieutenant-général Birdwood a demandé à Hamilton la permission de retirer ses troupes. Hamilton a refusé.

Quelques mois plus tard, Birdwood a écrit:

«Il (Hamilton) aurait dû prendre une charge beaucoup plus personnelle et insister pour que les choses soient faites et prendre vraiment le commandement, ce qu'il n'a jamais encore fait.»

En mai à Helles, les Britanniques avaient perdu 20 000 hommes sur 70 000. Six mille avaient été tués. Les installations médicales ont été complètement submergées par les victimes. La guerre des tranchées s'est produite avec la peur de la dysenterie et l'impact de la chaleur. Un soldat britannique a écrit que Helles:

"Ressemblait à un midden et sentait comme un cimetière ouvert."

La prochaine phase de la bataille a commencé en août. Hamilton a ordonné une attaque sur Suvla Bay qui n'a pas été fortement défendue. Le débarquement a eu lieu le 6 août et a impliqué le débarquement de 63 000 soldats alliés. Cette fois, le secret derrière l'opération était si complet que les officiers supérieurs n'étaient pas au courant de ce que faisaient les autres. Ces 63 000 hommes devaient prendre la zone autour de Suvla Bay et ensuite se connecter avec les ANZAC à Anzac Cove. Le plan a très bien fonctionné, mais les ANZAC n'ont pas pu sortir d'Anzac Cove. Les Britanniques à Suvla ont été repoussés par une attaque frénétique menée par Mustapha Kemal et le 10 août, les Turcs avaient repris Suvla Bay.

Cependant, les opposants à la campagne de Londres étaient devenus plus forts et plus nombreux. Hamilton a été rappelé et il a été remplacé par Sir Charles Monro. Il a recommandé l'évacuation et la tâche a été confiée à Birdwood. L'évacuation de Suvla Bay et d'Anzac Cove a été un brillant succès. Cela a été accompli du 19 au 20 décembre. Pas une seule victime n'est survenue.

L'évacuation d'Helles a eu lieu du 8 au 9 janvier, toujours sans perte de vie. La campagne s'est ainsi terminée avec deux succès.

Cependant, la campagne globale a été un désastre de premier ordre. Plus de 200 000 victimes alliées se sont produites et de nombreux décès sont dus à la maladie. Le nombre de morts turcs n'est pas clair, mais il est généralement admis qu'ils étaient plus de 200 000.

Avant même le début de la campagne de Gallipoli, Lloyd George avait prophétiquement écrit:

«Les expéditions décidées et organisées avec un soin insuffisant se terminent généralement de manière désastreuse.»

Après la fin de la campagne, les avis étaient partagés. Sir Edward Gray et Lord Slim (qui ont combattu à Gallipoli) ont été cinglants dans leurs critiques. Slim a qualifié les commandants de la campagne de la pire des armées britanniques depuis la guerre de Crimée. Malgré les pertes, Churchill est resté un défenseur de ce qui s'était passé - tout comme Hamilton.


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