Guernica

En avril 1937, Guernica a été la première ville à être délibérément prise pour cible de bombardements aériens. Guernica était l'ancienne capitale des Basques - un groupe qui avait résisté aux avancées de l'armée depuis le début de la guerre civile espagnole en 1936. La position résiliente de la région a été punie par Franco lorsqu'il a permis à la ville non protégée d'être bombardée par l'armée de l'air d'Hitler.

En 1935, le général Erich Luderndorff avait publié «La guerre totale» (Die Totale Krieg) dans laquelle il soutenait que la guerre moderne englobait tout et que personne ne pouvait ou ne devait nécessairement être épargné par les militaires. Il a fait valoir que les civils étaient des combattants et devaient être traités en conséquence. Ses idées ont été appuyées dans l'Italie fasciste où le général Giulio Douhet a produit une brochure qui déclarait que la progression d'une armée pourrait être convenablement aidée en ciblant des civils dont la panique entraverait gravement la capacité de l'armée ennemie à se mobiliser. Une telle panique pourrait être provoquée par une «terreur aérienne».

Les nationalistes de Franco avaient peu de puissance aérienne. Mais l'Allemagne nazie était très désireuse d'essayer sa Luftwaffe en développement. Hitler avait envoyé en Espagne sa légion Condor dirigée par le lieutenant-colonel Wolfram von Richthofen, cousin du baron rouge de la Première Guerre mondiale.

On dit que c'est Richthofen qui a choisi Guernica comme cible. Comme indiqué précédemment, la ville avait une grande importance pour les Basques, de sorte que les bombardements enverraient un message clair de la puissance militaire des nationalistes aux républicains. Le raid était également une expérience et Guernica n'avait pas été touchée par la guerre jusqu'en avril 1937. Personne ne savait ce qu'un raid de bombardement ferait dans une ville. Une ville endommagée ou qui avait été fortement impliquée dans la guerre civile ne donnerait pas les mêmes résultats qu'une ville intacte.

La Légion Condor a attaqué en plein jour et a volé jusqu'à 600 pieds car elle n'avait aucune raison de craindre une quelconque forme de défense contre la ville. C'était le jour du marché, donc le centre-ville était bondé de gens des environs de Guernica. Les premières bombes sont tombées sur la ville à 16h30 dans l'après-midi lorsque la place principale du centre-ville a été touchée. La première cible des bombardiers était un pont principal qui menait à la ville. Les apologistes du raid ont déclaré que la légion de Condor avait sélectionné des cibles stratégiques et que l'échec du raid était l'incapacité de la légion à frapper avec précision les cibles depuis la hauteur. Les bombardiers qui sont arrivés après la première vague ont ciblé instinctivement la zone déjà en feu, à nouveau le centre-ville.

Au moment du départ de la Légion Condor, le centre de Guernica était en ruine. 1 654 personnes ont été tuées et 889 blessées. Le monde était horrifié mais Franco a nié que le raid ait jamais eu lieu. Il a accusé la destruction de Guernica de ceux qui l'ont défendue

La Légion Condor est revenue en triomphe, après avoir entrepris une mission et est revenue intacte. Le raid devait avoir d'énormes conséquences dans le fonctionnement diplomatique de l'Europe avec les trois réunions de Chamberlain avec Hitler en septembre 1938. Chamberlain, par-dessus tout, craignait la possibilité d'une ville du sud de l'Angleterre soit bombardée de la même manière. Par conséquent, ce qui s'est passé à Guernica en avril 1937, a eu un impact sur ce qui s'est passé en Europe occidentale en 1938. Il a également agi comme un stimulant pour la Grande-Bretagne pour moderniser sa Royal Air Force obsolète.