V1

Le V1 était l'une des armes secrètes d'Hitler qu'il avait dit à ses généraux que l'Allemagne nazie possédait, ce qui allait changer la façon dont la Seconde Guerre mondiale se déroulait en 1944. Le V1 a été lancé pour la première fois contre la Grande-Bretagne en juin 1944, une semaine seulement après le jour J. Le V1 est difficile à classer comme une arme car ce n'était pas une véritable fusée en ce sens qu'elle ne quittait pas l'atmosphère, mais ce n'était clairement pas non plus un avion. Peut-être pourrait-elle être décrite comme une bombe volante à ailettes mais sans pilote.

Le V1 a été appelé ainsi parce qu'Hitler l'a vu comme une arme de représailles - un Vergeltungswaffen. Les services de renseignements avaient déjà conclu que les Allemands avaient développé quelque chose de radical dès la fin de 1943 lorsque des rapports d'espionnage et des photos de reconnaissance ont montré l'existence de rampes de lancement clairement dirigées vers Londres. Winston Churchill a reçu la note de service suivante concernant le problème:

«Le chef d'état-major estime que vous devriez être mis au courant des rapports d'expériences allemandes avec des fusées à longue portée. Le fait que cinq rapports aient été reçus depuis la fin de 1942 indique un fondement de fait même si les détails sont inexacts… il ne faut pas perdre de temps à établir les faits et à concevoir des contre-mesures… .suggérons que vous devez nommer un homme… M. Duncan Sandys dirigera les enquêtes. Il n'est pas jugé souhaitable d'informer le public à ce stade, alors que les preuves sont si intangibles. »Général Ismay.

Churchill a accepté le mémo et a nommé Sandys pour mener les enquêtes. Sandys a rapidement fourni à Churchill des informations selon lesquelles l'Allemagne avait effectué des expériences avec des roquettes lourdes, des avions à réaction et des torpilles aéroportées à Peenemünde sur la côte allemande de la Baltique. Plus d'établissements ont été identifiés dans le nord de la France. En juin 1943, Sandys informa Churchill que les renseignements en apprenaient davantage sur les grosses roquettes et les bombes volantes. Il a conseillé à Churchill d'ordonner au Bomber Command d'attaquer la base de Peenemünde dès que possible. Telle était la crainte au niveau gouvernemental concernant ces conclusions, que le ministère de l'Intérieur a une fois de plus examiné les motions d'organiser l'évacuation des enfants et des femmes enceintes. D'autres abris Morrison, vus pour la dernière fois lors du Blitz, ont également été déplacés à Londres.

Les informations sur les armes secrètes d'Hitler proviennent de plusieurs sources. Un officier de vol WAAF aux yeux d'aigle, Constance Babington-Smith, a repéré sur une photo de reconnaissance un petit avion sur une rampe et un ensemble de rails à Peenemünde. Il semblait être inutilement dirigé vers la mer. En France, un agent du nom de Michel Hollard a enquêté sur une grande construction en béton construite par les Allemands près de Rouen. En fait, il a trouvé un emploi là-bas et a vu une rampe en cours de construction qui était dans la direction générale de Londres. Hollard a fait du vélo dans d'autres parties du nord de la France et a trouvé des structures similaires en construction. Il a même obtenu des plans pour l'un des sites de Bois Carré.

Le 17 août 1943, le Bomber Command a lancé un raid sur Peenemünde qui a détruit de nombreux ateliers de montage et laboratoires et tué un certain nombre de scientifiques de haut rang - dont Chamier-Glisezenski, le scientifique en chef. Près de 600 bombardiers ont pris part à ce raid - dont 41 abattus. Ironiquement, le succès du raid a forcé les Allemands à déplacer leur travail dans les montagnes du Harz où le travail se poursuivait à l'intérieur de la montagne elle-même, ce qui rendait impossible une attaque par des bombardiers. Des vols d'essai ont eu lieu en Pologne.

Fin décembre 1943, Air Marshall Bottomley, chef d'état-major adjoint de l'Air, signalait que 69 rampes de ski avaient été identifiées dans le nord de l'Europe. Ceux du Pays-de-Calais et de la Somme-Seine visaient Londres, tandis que ceux de la région de Cherbourg visaient apparemment Bristol.

Entre janvier 1944 et 12 juin 1944, plus de 2000 tonnes de bombes ont été larguées sur les sites identifiés - soit par des bombardiers volant à haute altitude, soit par des Spitfire et Hurricanes modifiés transportant des bombes de 500 lb. En fait, ces raids se sont révélés de peu de valeur car les Allemands ont rapidement reconstruit les sites, mais aussi pour les camoufler soigneusement. Tout dommage causé a été rapidement réparé.

Les Allemands ont créé une unité spéciale pour gérer les bombes volantes - le 155e Flakregiment commandé par le colonel Wachtel. Le V1 - officiellement pour les Allemands le FZG-76 - était également connu sous le nom de «bug doodle», «buzz-bomb» et «cherry stone». Il mesurait 25 pieds de long et avait une envergure de 16 pieds. Chargé de carburant, il pesait 2 tonnes et avait une ogive de 2 000 livres d'explosifs. La façon la plus courante de lancer le V1 était par rampe. Il pourrait également être lancé par un Heinkel III modifié. À l'origine, le V1 avait une portée maximale de 150 milles, mais celle-ci a été améliorée à 250 milles pour permettre son lancement depuis les Pays-Bas. Environ 10 500 ont été lancés en Grande-Bretagne à partir de juin 1944, 8 800 par rampe et les autres par avion. Le premier fut le premier le 13 juin 1944.

Vers 04h15 le matin du 13 juin, un membre du Royal Observer Corps (ROC) dans le Kent a vu ce qu'il a décrit comme une lueur jaune vif dans l'obscurité, provenant du moteur à l'arrière du V1. On avait déjà dit au ROC de faire attention à de telles choses et le guet du ROC a immédiatement informé ses supérieurs avec le mot de code «plongeur». Le moteur de ce V1 s'est coupé au-dessus du Kent et il est tombé à 20 milles à l'est de la Tour de Londres sur le village de Swanscombe. Très rapidement, d'autres sont tombés sur Cuckfield, West Sussex, Bethnal Green, Londres et Sevenoaks dans le Kent. Les seuls décès ont été six personnes tuées à Bethnal Green. Le 13 juin, dix V1 ont été tirés sur Londres mais seulement quatre ont réussi. Quatre se sont écrasés au décollage (confirmant ce que craignait Wachtel, qu'ils n'étaient pas entièrement prêts à l'emploi) et deux se sont écrasés dans la Manche. Si tous les sites du nord de la France avaient été pleinement opérationnels, alors près de 300 V1 pourraient bien être tombés sur le sud-est de l'Angleterre. Wachtel a reçu des instructions strictes de son commandant, le lieutenant-général Erich Heinemann, pour que tous les sites fonctionnent dès que possible.

Bien que les V1 n'aient eu aucun impact sur le succès ou non du jour J, ils représentaient une menace sérieuse pour Londres et le sud-est de l'Angleterre. La défense de Londres reposait sur des avions de chasse, des tirs antiaériens autour de la côte et l'utilisation de ballons de barrage. Toute destruction ou interception des V1 devait se faire en dehors de Londres, car celles qui ont été détruites sur Londres elle-même pourraient bien avoir explosé au contact du sol - faisant ainsi ce que le V1 était censé faire malgré tout.

Un succès majeur des Britanniques a été de découvrir la hauteur à laquelle le V1 a volé - entre 2000 et 3000 pieds. La vitesse maximale du V1 a également été déterminée - entre 340 mph à 400 mph quand il a approché sa cible. L'homme chargé de défendre Londres - l'Air Marshall Roderic Hill - avait à sa disposition un certain nombre d'avions de chasse qui étaient plus rapides que les V1 et pouvaient voler au-dessus de l'arme avant de descendre pour l'attaquer. Le Spitfire XIV, le Mustang III, le Tempest V et le Mosquito pouvaient tous le faire - mais ils avaient relativement peu de temps pour faire leur travail.

Le 15 juin, 244 V1 ont été lancés à partir de 55 sites. 73 ont frappé le Grand Londres et 71 zones touchées à l'extérieur de Londres. 100 V1 n'ont pas réussi à traverser la Manche. Ce fut le début d'une offensive majeure. Le 17 juin, Hitler s'est envolé pour le nord de la France pour féliciter Wachtel et il a ordonné que toutes les «pierres de cerise» (surnom d'Hitler pour le V1) soient ciblées sur Londres et nulle part ailleurs. Le 18 juin, un V1 a frappé la chapelle de la garde à la caserne de Wellington et tué 121 personnes et blessé 68 autres. Londres était sur le point de connaître une autre terreur. À la fin du 18 juin, 500 V1 avaient été tirés au total.

Churchill a demandé à Eisenhower de faire ce qu'il pouvait pour attaquer les bases V1 dans le nord de la France dans le cadre de l'avance alliée à travers la région après le jour J. Le 617e escadron «Dambuster» a attaqué des sites avec des bombes «tallboy» (12 000 lb), mais le 29 juin, 2 000 V1 avaient été lancés à Londres.

À Londres, une décision a été prise concernant la défense de la ville. Des canons antiaériens ont été déplacés sur la côte. Ici, ils auraient un champ de tir illimité. Les experts en radar pensaient également que leur équipement fonctionnerait mieux près de la mer, loin des bâtiments. Près de 800 canons antiaériens ont été déplacés vers la côte et 1 000 ballons de barrage ont été érigés. Les pilotes de chasse ont également appris de nouvelles astuces pour détruire les V1, comme voler à côté de l'arme et basculer sur l'une de ses ailes, la faisant ainsi dévier de sa trajectoire. Les pilotes ont également volé devant un V1 afin qu'il vole dans le sillage de l'avion de chasse. Cela suffisait à déséquilibrer le V1 pour qu'il s'envole.

Cependant, de nombreux V1 ont réussi. Le 5 juillet, 2 500 personnes avaient été tuées et même le ministère de l'Air du Strand avait été touché et 198 personnes avaient été tuées lors de cette attaque. Le 19 juillet, 1 600 canons étaient en place autour de la côte. Des centaines de ballons de barrage supplémentaires avaient été installés, mais de nombreux V1 passaient encore - bien que de plus en plus soient détruits avant d'atteindre Londres. Cependant, il semblait que la marée avait tourné en faveur des défenseurs de Londres.

Mais Londres devait faire face à une arme encore plus terrifiante - une arme qui ne pouvait être vue ou défendue - le V2.

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