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Éléphants de guerre à la bataille de Takkolam

Éléphants de guerre à la bataille de Takkolam


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Les éléphants d'Asie dans l'histoire et la culture : un aperçu

Dr P.S. Easa est titulaire d'un doctorat. sur l'écologie et le comportement des éléphants et a environ 40 ans d'expérience dans la recherche et la gestion de la faune. Actuellement, il est président de Care Earth Trust, une ONG à Chennai, président du comité d'évaluation du nouveau zoo de Thrissur, membre du comité technique du centre de réhabilitation des éléphants de Kottoor à Neyyar et membre du groupe de spécialistes de l'éléphant d'Asie de l'UICN/SSC et de l'EIA -comités connexes au Kerala.

Pendant des millénaires, les humains et les éléphants ont partagé la terre et ont vécu ensemble en harmonie. En fait, les éléphants ont attiré les humains depuis des temps immémoriaux d'abord avec étonnement pour leur taille, leurs défenses et leurs trompes inhabituelles, puis admiration, dévotion et peur. Les éléphants sont devenus des symboles de force. L'adjectif «éléphant» est utilisé pour signifier quelque chose d'énorme et de monumental. L'affection pour les éléphants a conduit à ce qu'un certain nombre de plantes et d'animaux portent leur nom en raison de leur forme, de leur taille ou de leur force : parmi les exemples de plantes, citons l'ail d'éléphant, le poivre d'éléphant, l'arbre à éléphant, la pomme ou le bois d'éléphant, les oreilles d'éléphant, l'éléphant. tête d'amarante, igname à pied d'éléphant, herbe à éléphant, épine d'éléphant, défense d'éléphant, arbre d'ivoire, racine d'éléphant, maïs d'éléphant et trompe d'éléphant tandis que parmi les animaux il y a le requin éléphant, la tortue éléphant, le bousier d'éléphant, le charançon de l'éléphant, la punaise de l'éléphant , serpent à trompe d'éléphant, pou d'éléphant, tiques d'éléphant, mouches d'éléphant, faucon d'éléphant, poisson à museau d'éléphant, musaraigne d'éléphant, éléphant de mer, pic à bec d'ivoire et carapace de défense d'éléphant.

Éléphants dans les mythologies
L'éléphant est au cœur de nombreuses mythologies bouddhistes et hindoues. Les cultures bouddhistes birmane, thaïlandaise et d'autres cultures bouddhistes d'Asie du Sud-Est chérissent plusieurs mythes associés aux éléphants. La légende la plus importante est le rêve de la reine Maya - après avoir été sans enfant plusieurs années après leur mariage, un jour, la reine Maya a rêvé d'un éléphant blanc avec un lotus dans sa trompe qui entrait dans son ventre. Elle a conçu le jeune Siddhartha peu de temps après qui a grandi pour devenir le Bouddha. Les éléphants blancs sont depuis considérés comme des symboles de pouvoir et de fertilité et comme le plus propice de tous les animaux au Laos, en Thaïlande, en Birmanie et au Cambodge. De tels éléphants sont appelés chang samkan, signifiant éléphant important ou significatif. La notion de Airavatha, le grand éléphant blanc d'Indra avec quatre défenses, comme décrit dans le Matangaleela et d'autres épopées et mythes hindous est également important ici.

Les éléphants dans l'art ancien
Le motif de l'éléphant est répandu dans l'art indien ancien. [1] Pendant l'empire Gupta (IIIe et IVe siècles de notre ère), les artistes ont emprunté plusieurs motifs à la nature pour représenter des figures divines. Certaines des comparaisons les plus connues utilisées dans la poésie étaient « des yeux en forme de courbe d'un petit poisson ou d'un pétale de lotus », « des sourcils comme un arc d'archer », « des lèvres comme des fleurs de lotus », « le menton comme une pierre de mangue » et " des bras comme une trompe d'éléphant. " Lakshmi, la déesse hindoue de la richesse et de la beauté, est parfois représentée flanquée de deux éléphants qui l'honorent en lui versant de l'eau sur la tête avec leurs trompes. Avec sa tête d'éléphant, Ganesha est la plus aimée de toutes les divinités hindoues.

Des sceaux de stéatite découverts dans les ruines de sites antiques au Pakistan et en Inde du Nord représentent des éléphants, des lions, des rhinocéros et des taureaux. [2] Une stèle d'un Vishnou à quatre bras le représente au centre tenant ses attributs habituels tandis que « le panneau le plus à l'extérieur montre l'entassement typique d'éléphants surmonté de fantastiques chèvres-lions composites (vyalis) et makaras (éléphant – crocodiles) ». [3] Le dôme en bois sculpté d'une salle de réunion avec des balcons miniatures dans un temple jaïn du Gujarat montre un défilé d'éléphants ainsi que plusieurs autres sculptures.

Éléphants en guerre
Les éléphants sont présents dans presque tous les récits de batailles dans l'Asie ancienne. [4] Les éléphants de guerre portant une armure lourde étaient décrits comme écrasant l'ennemi sous leurs pieds et leur taille et leur stature avaient un effet psychologique important sur les adversaires. Hors du champ de bataille, ils pouvaient transporter du matériel lourd et constituaient ainsi un moyen de transport utile. Selon Avantika Das, spécialiste des guerres modernes et anciennes dans le sous-continent, les dynasties du passé possédaient fréquemment des éléphants dans leur armée, ainsi que de la cavalerie, de l'infanterie et des chars, y compris les Mauryas, les Guptas, les Pallavas, les Cholas, les Rashtrakutas, les Chalukyas et ainsi de suite. L'histoire bien connue de la guerre entre le roi Porus et Alexandre le Grand le long de l'Indus représente plusieurs éléphants entraînés au combat faisant partie de la flotte du premier. Plusieurs textes anciens, dont le Mahabharata, ont des références aux éléphants en guerre. [5] L'empire moghol comptait environ 130 000 éléphants. [6] Pendant le Raj britannique, les éléphants étaient utilisés pour l'exploitation forestière, pour la guerre et pour les cérémonies religieuses, ils étaient également commercialisés dans toute l'Asie.

Éléphants dans le sport
Les éléphants ont également été utilisés dans un jeu appelé "Elephant Polo". L'Ecossais James Manclark est crédité de l'invention du polo éléphant dans les années 1980. En fait, une Coupe du monde a lieu chaque année dans le parc national de Chitwan au Népal. Le polo éléphant est populaire en Thaïlande, au Sri Lanka et au Népal et est une attraction touristique majeure trois fois par an. En Thaïlande, le jeu se joue avec trois éléphants dans chaque équipe. Le Népal, avec un peloton plus important, en compte quatre dans chaque équipe. Chaque membre de l'équipe est accompagné d'un cornac qui dirige pendant que les joueurs se concentrent sur la frappe de la balle.

Législation
La première loi relative aux éléphants en Inde a été écrite dans le Arthasastra par Kautilya. La législation moderne des Britanniques au XIXe siècle et au début du XXe siècle comprend le Government Forest Act de 1865, le Bengal Act 2 de 1866, le Bengal Act 4 de 1866, le Bengal Regulation 5 de 1873, le Madras Wild Elephant Preservation Act de 1873. (The Madras Act 1 of 1872), l'Indian Forest Act de 1878 (Act VII of 1878), l'Elephant Preservation Act of 1879 (Act VI of 1879), le Bengal Act 5 of 1898, le Mysore Games and Fish Preservation Regulations of 1901, la Loi sur la protection des oiseaux et des animaux sauvages de 1912 (Loi VIII de 1912) et la Loi sur les forêts indiennes de 1927 (Loi XIV de 1927). [7]

Les lois de 1879, 1912 et 1927 sont restées les principales lois de protection des éléphants dans la plupart des régions du pays jusqu'en 1972. La Wildlife (Protection) Act, 1972, avec ses amendements, a renforcé la protection accordée aux éléphants en Inde. L'éléphant indien fait actuellement partie du groupe le plus protégé, à l'annexe I de la loi. L'exportation d'éléphants et d'ivoire a été interdite en 1978. Le commerce intérieur de l'ivoire de l'éléphant indien a été interdit en novembre 1986. La loi reconnaît un éléphant domestiqué à la fois comme un « animal captif » [Section 2(5)] et un « animal sauvage ' [article 2(36)]. Le terme « véhicule » tel que défini dans la loi inclut également l'éléphant [article 2(33)]. Le Kerala a également adopté les règles de gestion des éléphants en captivité. Cependant, ces législations ne peuvent renforcer les initiatives de conservation des éléphants que si elles sécurisent leur habitat et répondent aux défis des conflits homme-faune. [8]

Initiatives de conservation
Les éléphants d'Asie dans leur environnement naturel sont menacés par la perte d'habitat ainsi que par la fragmentation et la dégradation de l'habitat. À l'heure actuelle, environ 42 000 éléphants sont répartis dans treize pays de l'aire de répartition (Sri Lanka, Inde, Bangladesh, Bhoutan, Népal, Chine, Myanmar, Cambodge, Thaïlande, Vietnam, Laos, Malaisie et Indonésie). À l'exception de quelques populations en Inde, au Sri Lanka, en Malaisie et en Thaïlande, les autres populations sont confrontées à de graves problèmes de conservation. Le paysage Wayanad-Bandipura-Nagarahole-Mudumalai d'environ 12.700 km2. La forêt à peu près contiguë abrite environ 6 000 éléphants et constitue le plus grand habitat des éléphants d'Asie.

On trouve des éléphants dans le sud, l'est, le nord-ouest et le nord-est de l'Inde. La population du sud de l'Inde est répartie dans les forêts du Kerala, du Tamil Nadu, du Karnataka et de l'Andhra et dans une certaine mesure dans le Maharashtra. Les populations de l'Andhra et du Maharashtra sont des groupes dissidents, qui se sont déplacés des États adjacents. L'habitat de la population du sud n'est pas contigu et existe sous forme de plusieurs populations sans connectivité, la seule barrière naturelle étant le Palghat Gap. Les populations sont menacées par les établissements humains et les programmes de développement galopants. Cependant, par rapport à de nombreuses autres populations du pays, la connectivité des habitats dans le sud est comparativement meilleure, comme en témoigne le nombre de corridors d'éléphants identifiés par les experts.

La population orientale se compose d'éléphants à Odisha, Chhattisgarh, Jharkhand et une partie du Bengale occidental. Ici, la fragmentation et la dégradation des habitats sont des enjeux majeurs et les populations sont très fragmentées et gravement menacées par les programmes de développement, notamment miniers.

La population du nord-ouest est en grande partie confinée à l'Uttarakhand et est contiguë à la population du Népal avec des mouvements occasionnels entre le Népal et la réserve de tigres de Valmiki au Bihar.

La population du nord-est de l'Assam, du Bengale du Nord, du Meghalaya, de l'Arunachal Pradesh, une partie du Mizoram et du Tripura est contiguë au Bangladesh et au Bhoutan. La perte d'habitat conduisant à la fragmentation des populations et à un conflit élevé entre l'homme et les éléphants sont les principaux problèmes de conservation dans la région. La priorité devrait être donnée pour assurer des zones plus vastes en sécurisant les corridors identifiés pour les éléphants.

Le Groupe de spécialistes de l'éléphant d'Asie, une initiative de l'Union mondiale pour la nature, tente d'aider à la gestion scientifique des éléphants dans les pays de l'aire de répartition en fournissant une expertise et en organisant un soutien financier chaque fois que nécessaire. Le gouvernement indien a établi un programme de conservation dans le cadre du projet Elephant en 1992 et a déclaré la plupart des habitats des éléphants du pays comme réserves d'éléphants. Le projet Elephant vise à conserver les éléphants à la fois dans la nature et dans les États soutenant la captivité de diverses manières. Avec toutes ces mesures de protection dans les forêts, les éléphants sont toujours menacés par les braconniers. Le rapport du groupe de travail sur les éléphants nommé par le ministère de l'Environnement, des Forêts et du Changement climatique a avancé plusieurs suggestions pour la conservation des éléphants en Inde dans un rapport intitulé Gajah : assurer l'avenir des éléphants en Inde et publié en 2010. Sur la base de la recommandation du groupe de travail, l'éléphant a été déclaré un animal du patrimoine. [9]

Les programmes de développement sans cesse croissants sous forme d'infrastructures linéaires (les voies ferrées et les routes) fragmentent les habitats, perturbent les communications et provoquent même la mort d'éléphants dans des accidents. Il y a également eu un débat sur les établissements humains dans les habitats en concurrence pour les maigres ressources naturelles et restreignant la libre circulation de la faune. Une tentative est en cours pour sécuriser les 108 corridors d'éléphants identifiés dans différentes parties du pays. Ces pressions ont nui à la coexistence entre l'homme et la faune, culminant dans des situations où la perte de vies humaines a entraîné la mortalité des éléphants en représailles. Il y a aussi le problème de l'émergence de nouvelles maladies comme le virus de l'herpès.

La situation spécifique au Kerala
Au Kerala, les éléphants sont devenus un symbole de la culture et des festivités religieuses et font désormais également partie des plus petites processions et des mariages. Cette relation culturelle avec les éléphants est également vue dans la littérature, le meilleur et probablement le plus ancien exemple étant Aithihyamaala écrit par Kottarathil Sankunny.

L'utilisation traditionnelle la plus connue des éléphants au Kerala est celle des temples et de l'apparat. Ces derniers temps, cette utilisation a transcendé la religion et est également devenue une partie des festivals dans les églises et les mosquées. Les éléphants sont joliment décorés de parures lorsqu'ils sont emmenés pour des festivals. Les articles sur la décoration et les parures des éléphants de reconstitution historique et sur les festivals des temples approfondissent ce sujet.

Au Kerala, des populations d'éléphants sauvages existent dans les plus grands fragments d'Agasthyamala, Periyar, les zones contiguës de Munnar-Malayattur-Parambikulam-Anamalai (population d'Anamalai ou Anamudi) et la population de Nilambur-Wayanad avec une connectivité à travers les forêts contiguës du Karnataka et du Tamil Nadu. La seule population d'éléphants isolée au Kerala dans un habitat fragmenté se trouve dans le sanctuaire de faune d'Idukki et les forêts adjacentes, qui sont comparativement plus petites en étendue et en nombre d'éléphants.

Les couloirs d'éléphants ont un lien important avec le bien-être des populations sauvages. Les experts soutiennent que les conflits homme-éléphant perturbent les schémas de marche et divisent donc les troupeaux. [10] Alors que les corridors sont nécessaires pour assurer la connexion entre les habitats, trop de corridors suggèrent que l'habitat est beaucoup trop gravement fragmenté pour maintenir des populations saines. Idéalement, donc, moins il y a de couloirs d'éléphants dans une région forestière, meilleure sera la santé de la population avec une aire de répartition naturelle plus large pour les troupeaux. À Wayanad et dans les zones adjacentes, il n'y a que très peu de corridors indiquant un état comparativement meilleur de l'habitat dans la région. Cependant, les corridors ne reflètent ni l'état de dégradation de l'habitat ni d'autres défis de conservation. Il existe également de nouvelles initiatives pour améliorer la situation. [11]

Méthodes de capture, d'entraînement et de soins des éléphants en captivité
L'histoire de la capture des éléphants et de leur élevage en captivité remonte à environ 6000 av. La première espèce à avoir été apprivoisée était l'éléphant d'Asie, principalement destiné à l'agriculture. Des références à l'apprivoisement des éléphants ont été trouvées dans la littérature védique, comme le Rig Véda, les Upanishads et le Gajashashra. [12] Kautilya Arthashastra (300 BC-300 CE) décrit le devoir du surveillant des éléphants de prendre soin de la formation des éléphants. [13] Le livre prescrit également la mise en place de sanctuaires d'éléphants à la périphérie du royaume, qui doivent être surveillés par des gardes. Toute personne qui tuait un éléphant dans le sanctuaire devait être mise à mort. Elle interdisait également la capture d'éléphanteaux, de taureaux sans défense ou avec de petites défenses, d'éléphants malades et de vaches avec des veaux allaités. Sous le règne de l'empereur Ashoka (273-232 av. J.-C.), l'éléphant est devenu un symbole du bouddhisme. Dans les édits d'Ashokan, il est fait référence à la construction d'hôpitaux pour soigner les éléphants et autres animaux. Gajatame , une sculpture à Kalsi, construite pendant le règne d'Ashoka, sert également à renforcer le caractère sacré de l'éléphant. Plus tard, dans les premiers siècles de l'ère moderne, le panthéon hindou a également assisté à la montée de la divinité classique à tête d'éléphant Ganesh à travers le sous-continent. [14]

En un mot, on peut postuler que la capture et l'entraînement des éléphants ont commencé et se sont épanouis avec l'arrivée des Aryens et la montée des premiers royaumes dans le nord de l'Inde. La pratique a atteint son apogée à l'époque des Mauryens. [15] Le nord-est de l'Inde a également une longue tradition de capture et d'apprivoisement des éléphants sauvages. Selon la mythologie de la région, Palapakapya, l'auteur de Gajashashra, est né d'un éléphant et a vécu parmi eux. Dans le Mahabharata, le roi Bhagadatta de Kamrupa (aujourd'hui Assam) a rejoint les Kauravas dans la bataille de Kurukshetra avec environ 10 000 éléphants. [16]

Les méthodes utilisées pour capturer et entraîner les éléphants variaient selon les différentes régions géographiques de l'Inde. La « méthode de la fosse » était populaire dans le sud de l'Inde, tandis que d'autres régions de l'Inde utilisaient des méthodes telles que la khedda méthode (à l'aide d'une palissade), avec plusieurs variantes régionales. Lahiri-Choudhury (2008) a retracé en détail l'histoire de ces méthodes. Il a également été enregistré par Mégasthène, l'envoyé grec à la cour du Chandragupta Maurya (IIIe siècle avant JC). La méthode de Mela Shikar (nouer un éléphant sauvage du dos d'un éléphant dressé) est une technique populaire utilisée dans le nord-est de l'Inde. En outre, l'utilisation d'éléphants femelles comme leurres et l'utilisation de nœuds coulants dissimulés placés sur le sol ont également été observées dans la littérature sanskrite, notamment Matangaleela.

L'art traditionnel de la capture d'éléphants a presque disparu, en particulier avec l'interdiction de la capture d'éléphants. À l'heure actuelle, les éléphants ne doivent être capturés que s'ils sont déclarés problématiques ou si un éléphant captif échappe à tout contrôle. La capture chimique est utilisée à de telles occasions et le bien-être de l'animal est prioritaire dans la méthode de capture actuelle.

Les éléphants en captivité sont également confrontés à de graves problèmes. Le nombre d'éléphants en captivité au Kerala, qui avait autrefois le nombre le plus élevé du pays, est en baisse. La plupart des éléphants captifs sont des mâles et il n'y a pas de femelles en âge de procréer. Avec moins d'éléphants en captivité et une augmentation du nombre de festivals, les animaux sont surmenés, suscitant des inquiétudes parmi les groupes de protection des animaux. Il y a aussi le problème des morts humaines lors des festivals.

La gestion des éléphants en captivité implique également la gestion de leur santé. Les prescriptions dans les textes historiques comme le Hastyayurveda et Matangaleela sont actuellement pris en charge par des méthodes de diagnostic modernes. L'article sur le traitement des éléphants ou gajachikilsa traite des différents aspects de la gestion de la santé des éléphants.

Les éléphants ont besoin de vastes zones pour répondre à leurs besoins et étant donné qu'ils se nourrissent d'une grande variété d'espèces végétales en grande quantité, le défi le plus important pour le monde de la conservation est de garantir de grands habitats sans perturbation pour que les animaux errent et se nourrissent à volonté. La nécessité est de s'assurer que les habitats sont protégés pour la naturalité et la contiguïté. Il est également important de rationaliser les programmes de développement pour éviter une fragmentation et une dégradation supplémentaires de l'habitat. Le défi des conflits homme-faune doit également être relevé avec le soutien de toutes les parties prenantes. Il est également important d'assurer le bien-être des éléphants captifs.

Toutes ces tentatives ont besoin du soutien de la population non seulement parce que l'éléphant est un animal du patrimoine, mais aussi parce qu'il s'agit d'une espèce parapluie dans les écosystèmes forestiers et d'un animal étroitement associé à la culture humaine.

En résumé, le module offre un éventail de perspectives sur la vie physique, historique et culturelle des éléphants en Inde, en particulier au Kerala. Il y a deux articles sur la capture et l'entraînement des éléphants sauvages qui discutent de l'histoire du processus et des changements juridiques et méthodiques qui ont eu lieu. Un autre article nous donne une compréhension scientifique du traitement des éléphants du point de vue médical à la fois ancien et moderne. Deux articles connexes décrivent le rôle fondamental que jouent les éléphants dans les rituels des temples et les festivals du Kerala, ainsi que de nombreuses images des parures dont ils sont ornés. Le module contient également trois entretiens avec des experts de divers domaines de la conservation, de la formation et de la guérison des éléphants. Ce module tente de présenter une idée succincte de la présence des éléphants dans notre nature et notre culture.


Les éléphants dans l'ancienne guerre indienne

Cette scène de guerre montrée dans une frise de temple dans le temple Kailashanatha représente l'utilisation de chars et d'éléphants dans la guerre pendant la période des Rashtrakutas impériaux (du VIIIe au Xe siècle de notre ère). Lieu : Grottes d'Ellora, Aurangabad, Maharashtra. / Photo de Sengai Podhuvan, Wikimedia Commons

Les anciens Indiens ont continué à croire en leur efficacité même lorsque les résultats sur le terrain ont montré le contraire.

Par Dr. Avantika Lal / 06.11.2018
Historien, chercheur indépendant

Les éléphants étaient utilisés dans l'ancienne armée indienne, quelles que soient les régions, les dynasties ou les moments, leur importance n'a jamais été niée et s'est poursuivie pendant une bonne partie de la période médiévale. La disponibilité immédiate dans le sous-continent de l'éléphant indien (Elephas maximus indicus), l'une des trois sous-espèces reconnues de l'éléphant d'Asie et originaire d'Asie continentale, a conduit à son apprivoisement progressif et à son utilisation à la fois en temps de paix et de guerre. Capable de remplir diverses fonctions militaires, dont la plus importante était l'impact psychologique qu'il pouvait causer, l'éléphant était néanmoins à la fois une aubaine et un fléau. Malgré les défauts, les anciens Indiens ont continué à croire en leur efficacité même lorsque les résultats au sol ont montré le contraire. L'une des principales raisons était le concept de prouesse militaire associé à la possession et à l'utilisation de ces énormes bêtes.

L'éléphant sur le champ de bataille

Pratiquement tous les dirigeants indiens possédaient des éléphants et les utilisaient pour poursuivre ses propres ambitions. Ceux-ci comprenaient :

  • rois appartenant à diverses dynasties au pouvoir Magadha (6ème siècle avant notre ère au 4ème siècle avant notre ère)
  • dynasties des Mauryas (4ème siècle avant notre ère au 2ème siècle avant notre ère)
  • Guptas (3ème siècle CE au 6ème siècle CE)
  • Pallavas (IIIe siècle de notre ère au IXe siècle de notre ère)
  • Cholas (4ème siècle avant notre ère au 13ème siècle CE)
  • Rashtrakutas (du 8e siècle au 10e siècle de notre ère)
  • Chalukyas de Vatapi (VIe siècle de notre ère au VIIIe siècle de notre ère)
  • Chalukyas occidentaux de Kalyani (CE du Xe siècle au XIIe siècle de notre ère)
  • Palas (8ème siècle CE au 12ème siècle CE).

Dans l'Inde ancienne, initialement, l'armée était quadruple (chaturanga), composé d'infanterie, de cavalerie, d'éléphants et de chars. Alors que les chars sont finalement tombés en désuétude, les trois autres bras ont continué à être évalués. Parmi ceux-ci, les éléphants avaient une place de choix. Le corps des éléphants a été déployé dans une bataille en bloc ou en ligne, selon la formation générale de l'armée (vyuha) décidé par les commandants. Les Mahabharata mentionne l'utilisation des éléphants dans la bataille, bien que secondaire aux chars qui étaient le véhicule préféré des guerriers, en particulier ceux d'élite. Le roi Bimbisara (vers 543 avant notre ère), qui a commencé l'expansion du royaume de Magadhan, s'est fortement appuyé sur ses éléphants de guerre. Les Nandas de Magadha (milieu du IVe siècle avant notre ère - 321 avant notre ère) avaient environ 3 000 éléphants. Les empires Mauryan et Gupta avaient également des divisions d'éléphants. Chandragupta Maurya (321-297 avant notre ère) comptait environ 9 000 éléphants. L'armée des Palas était connue pour son énorme corps d'éléphants, avec des estimations allant de 5 000 à 50 000.

Chaque royaume avait son propre corps d'éléphants dirigé par un commandant ou un surintendant. Dans l'empire Mauryan, où le bureau de guerre de 30 membres était composé de six conseils, le sixième conseil s'occupait des éléphants, dirigés par le gajadhyaksha. Le commandant des éléphants Gupta était connu comme le mahapilupati. Dans certains cas, cependant, la cavalerie et les éléphants appartenaient à une seule division comme dans le cas des Chalukyas occidentaux de Kalyani (aujourd'hui Basavakalyan, État du Karnataka), où l'officier responsable portait le titre combiné de kari-turaga (patta) sahini. Dans son travail Manasollasa, le roi Kalyani Chalukya Someshvara III (1126 CE-1138 CE) déclare que le général (senapati) devrait être un expert en équitation à la fois des chevaux et des éléphants.

Une grande attention a été accordée à la capture, à l'entraînement et à l'entretien des éléphants. De nombreux traités ont été écrits sur ces sujets, et de nombreux ouvrages importants de la période antique, comme le Arthashastra de Kautilya (vers 4ème siècle avant notre ère), donnent beaucoup d'informations sur les différents types d'éléphants, leur élevage, leur entraînement et leur conduite en temps de guerre. Le Bouddhiste Nikaya les textes mentionnent que l'éléphant royal doit être entraîné à tolérer les coups de toutes sortes d'armes, protéger son cavalier royal, aller là où il lui est ordonné et être capable de détruire les éléphants ennemis, l'infanterie, les chars et les chevaux. L'éléphant était censé se battre avec sa trompe, ses défenses, ses pattes, sa tête, ses oreilles et même sa queue.

L'importance des éléphants, en particulier des éléphants royaux, se mesure au fait qu'au Harshacharita, la biographie de son patron l'empereur Harshavardhana (606-647 CE) de Sthanishvara (Thanesar moderne, état de Haryana), l'auteur Banabhatta (v. 7ème siècle CE) consacre de nombreuses pages à la description des éléphants possédés par son maître et, en particulier, son éléphant de guerre préféré nommé Darpashata qui est décrit comme « le cœur extérieur de l'empereur, lui-même dans une autre naissance, ses airs vitaux sortis de lui, son ami au combat et dans le sport, nommé à juste titre Darpashata, un seigneur des éléphants » (Banabhatta , 52). Banabhatta déclare en outre qu'un éléphant offre une protection comme un fort de colline (giridurga), mais avec l'avantage d'être mobile (sanchari). Il est formidable avec des os de temple élevés en forme de tour (kumbhakuta), c'est-à-dire qu'il ressemble à un fort de colline, ce qui est redoutable avec kutas (monticules de terre en pente à la porte). Aussi, l'éléphant était fort et sombre comme un rempart de fer (prakarah) et servait à protéger la terre comme un rempart.

Utilisations stratégiques et tactiques

L'utilisation principale de l'éléphant était pour sa capacité de routage en un seul coup, il pouvait se débarrasser d'un certain nombre de fantassins ennemis, effrayer les chevaux et piétiner les chars. Ainsi, il s'agissait aussi de l'impact psychologique que cela pouvait avoir, c'est-à-dire de la valeur de choc. Les forces ennemies seraient dispersées, conduisant à une brèche de formation, qui pourrait alors être exploitée. La possession d'un certain nombre d'éléphants ajoutait au prestige du souverain et était censée créer un effet psychologique sur l'esprit de son ennemi, qui pouvait ainsi être incité à ne pas le défier ou à se soumettre.

La pratique des éléphants enivrants a été utilisée car elle faisait ressortir la nature féroce des animaux, ce qui augmentait leur capacité à semer la destruction sur les troupes ennemies. Un éléphant en état d'ébriété pourrait provoquer beaucoup plus de panique et ainsi briser les formations ennemies, notamment d'infanterie, en les piétinant sans pitié. Les Chalukyas de Vatapi (aujourd'hui Badami, État de Kanataka) étaient bien connus pour leur utilisation d'éléphants ivres habités par des guerriers également (ou moins) ivres, ce qui a fait reculer l'ennemi dans les murs de sa capitale. L'idée derrière l'emploi d'hommes et d'animaux ivres était de les faire attaquer en masse et ainsi de tout piétiner sans trop y penser, provoquant la panique et la perte du moral et du nombre d'ennemis. Selon les mots de l'historien John Keay, à cause de « ses champions et de leurs éléphants ivres de punch » (Keay, 170), le roi Chalukya pouvait se permettre de traiter ses voisins avec mépris.

Détails de ce à quoi les chars, les éléphants de guerre et la cavalerie auraient ressemblé au 5ème siècle avant notre ère. Selon toute probabilité, c'est à quoi ressemblaient les soldats du Magadhan. Détails tirés de la sculpture « La guerre des reliques du Bouddha ». Emplacement : South Gate (architrave en bas à l'arrière), Stupa no.1, Sanchi, Madhya Pradesh, Inde. / Photo de Dharma, Wikimedia Commons

Outre le déploiement réel sur le terrain, les éléphants remplissaient de nombreuses fonctions. Il s'agissait notamment de dégager la voie pour les marches, de traverser à gué les rivières qui se trouvaient sur leur chemin, de garder le front, les flancs et l'arrière de l'armée, et d'abattre les murs de l'ennemi.

Les éléphants étaient également utilisés comme véhicules de commandement, c'est-à-dire la monture préférée du commandant lui permettant d'avoir une vue dominante sur le champ de bataille. Les rois et les princes étaient censés être bien entraînés à manipuler les éléphants de guerre. Les textes bouddhistes mentionnent certains membres de la famille royale comme le roi Kuru et montrent ainsi qu'aux VIe et Ve siècles avant notre ère, de telles tendances étaient répandues. Les princes du royaume de Ganga occidental (IVe siècle de notre ère et XIe siècle de notre ère) étaient également bien formés, et certains d'entre eux ont même écrit des traités sur la science de la gestion des éléphants.

Les éléphants de guerre étaient également considérés comme un butin précieux, les exemples historiques regorgent de vainqueurs capturant les éléphants de guerre ennemis après une bataille, comme l'a fait Prasenajit (vers le 6ème siècle avant notre ère) de Koshala après avoir vaincu le roi Ajatashatru (492 avant notre ère à 460 avant notre ère) de Magadha , par exemple. Les envahisseurs pourraient également être ainsi achetés, et l'invasion a ainsi bloqué l'empereur Rashtrakuta Dhruva Dharavarsha (780-793 CE) a abandonné son attaque contre le royaume de Pallava après qu'on lui ait offert une indemnité d'éléphants de guerre.

Armes, armures et cavaliers

Selon le Mahabharata, les éléphants étaient munis d'armures, de sangles, de couvertures, de tour de cou et de cloches, de crochets et de carquois, de bannières et d'étendards, yantras (éventuellement des engins lanceurs de pierres ou de flèches) et des lances. Les cavaliers étaient sept : deux portaient des crochets, deux étaient des archers, deux étaient des épéistes, et le dernier avait une lance et une bannière. Aux VIe et Ve siècles avant notre ère, les éléphants portaient des tapis sur le dos, appelés hatthatthara dans les œuvres bouddhistes pali. Les Mauryans utilisaient trois cavaliers, tous archers, avec deux tirs de face et le troisième de dos, comme en témoignent les sculptures du stupa de Sanchi et les fresques des grottes d'Ajanta.

Une section de la peinture murale d'Ajanta dans la grotte n° 17. représente la " venue du cinghalais ". Le prince (Prince Vijaya) est vu dans les deux groupes d'éléphants et de cavaliers. Cette peinture murale représente également les soldats de la période Gupta/Vakataka (IVe au VIe siècles de notre ère). Lieu : Grottes d'Ajanta, Aurangabad, Maharashtra, Inde. / Photo de MediaJet, Wikimedia Commons

Alors que les cavaliers utilisaient initialement à la fois des missiles et des armes à bras court, à partir de la période Gupta, l'arme principale semble avoir été l'arc. Le conducteur d'éléphant a été appelé comme ankushadhara (sanskrit : « titulaire de l'hameçon ») alors qu'il portait le ankusha ou un crochet ou un aiguillon à deux pointes pour contrôler l'éléphant. Les éléphants ont continué à être décorés avec des ornements.

Désavantages

Malgré tout l'entraînement, on ne pouvait pas apprendre à l'éléphant à outrepasser sa nature maussade, il restait ingouvernable, et cette nature se montrait quand l'éléphant était trop blessé ou poussé à la colère. Dans de tels cas, les éléphants ont fait plus de mal que de bien. le combat.

Lors de la bataille d'Hydaspes (326 avant notre ère), le roi Porus (sanskrit : Puru ou grec Paurava : Poros) (vers le IVe siècle avant notre ère) a tout misé sur ses éléphants pour vaincre les Macédoniens personnellement dirigés par Alexandre le Grand (356-323 avant notre ère). ). Ses 200 éléphants sont postés le long du front de l'infanterie, comme des bastions, afin de faire fuir l'ennemi. Alexander, cependant, s'est avéré être plus qu'un match. Il s'est concentré sur la destruction des autres armes postées sur les flancs. Alors que la cavalerie, l'infanterie et les chars indiens étaient progressivement mis en déroute, les éléphants, bien que parvenant à causer des ravages initiaux, sont devenus fous en raison de leurs blessures infligées par l'ennemi et ont piétiné tous ceux qu'ils pouvaient trouver, qui, dans ce cas, étaient pour la plupart les Indiens eux-mêmes. . Porus a ainsi perdu beaucoup de ses numéros en combattant lui-même sur un éléphant, il a également été blessé et fait prisonnier.

Il s'agit d'une représentation contemporaine de la bataille de Takkolam (949 CE) telle qu'elle est montrée sur un pilier d'un temple construit par Butuga II (939-960 CE) de la dynastie Ganga occidentale (un vassal de l'empire Rashtrakuta) comme une finale appropriée à sa victoire sur les Cholas de Tanjore à la bataille de Takkolam. Les reliefs sur les piliers circulaires du Nandi Mandapa représentent la défaite du commandant Chola Rajaditya par Butuga Il qui a combattu pour les Rashtrakutas. Lieu : Temple d'Arakeshwara (également orthographié Arakeshvara ou Arakesvara) à Hole Alur, district de Chamarajanagar, État du Karnataka, Inde. / Photo de Dinesh Kannambadi, Wikimedia Commons

The situation did not change with time. Astute commanders continued to challenge the use of elephants as battle-winners as well as their rivals’ skills in elephantology (gajashastra). Dhruva Dharavarsha defeated and captured the Western Ganga ruler Shivamara (788-812/16 CE), the author of a treatise on war elephants (the Gajashataka). The Kalyani Chalukya king Vikramaditya VI (1076–1126) steadied his troops and won the day against his brother and rival Jayasimha (c. 11 century CE), whose elephant corps had brought about an initial success in the battle.

When using the elephant as a command vehicle, the commander was a sitting duck and could easily be targeted by enemy soldiers his death or falling from the seat (howdah) would create undue panic and turn the tables. In many cases, the royal elephant was expressly targeted for this reason. In one instance, at the Battle of Takkolam (949 CE), the Chola crown prince Rajaditya (c. 10th century CE) was attacked by the enemy his elephant was killed, the enemy got into his howdah and killed him then and there. The disheartened Chola army fled in disorder, leaving their opponents, the Rashtrakutas, victorious. Thus, the elephant did not exactly provide protection to a commander the rider(s) remained vulnerable. In the Battle of Koppam (1052/54 CE), the Chola prince Rajendra (1052/54-1063 CE) killed many of the enemy warriors who had mounted his elephant after first showering it with a rain of arrows, while his brother, the Chola king Rajadhiraja (1044-1052/54 CE), died of mortal wounds inflicted when his elephant was similarly assaulted.

Legacy

The overemphasis on elephants led to heavy reliance on them through the course of ancient, and even medieval Indian history. The Turkic and later the Mughal invaders too adopted the use of elephants once they had established kingdoms in India. However, the increasing employment of horse archers, firearms, and later artillery, made the elephants redundant as an effective field force.

This is a Chola artist’s depiction of the king Rajendra I (1014-44 CE) fighting his enemies, including elephants, in a Chola-built temple “almost a thousand years ago” (Exact date not known). Location: Kolaramma Temple, Kolar, Karnataka, India. / Photo by WestCoastMusketeer, Wikimedia Commons

The elephants thus did not leave much of a legacy—part of a particular military system developed by the ancient Indians, they could not cope with, let alone counter, different styles of warfare brought in by different invaders at different periods of time, which included ultimately the European infantry and artillery-based warfare of the 17th and 18th centuries CE. The very nature of the elephant, being resentful of too much control and discipline and revolting when too hard-pressed, implied that the elephant corps could never be drilled to the same level of efficiency as the infantry and cavalry. To make matters worse, out-of-control elephants caused much more damage (again due to their size and power) to their own side than other arms in similar panic.

The Indian rulers and military thinkers of the ancient period nonetheless felt that a strong initial elephant charge could break the enemy morale and formation and thus pave the way for other arms to move towards victory. However, able generals could easily outwit elephant experts, outmanoeuvre the elephant corps and blunt the initial shock and awe, which they did all through the course of ancient Indian history.


2 Answers 2

War Elephants in the west were a military fad that started with Alexander the Great's encounter with them at the battle of Gaugamella. They became popular for a while, but their ineffectiveness for Hannibal at Zama 113 years later spelled the beginning of the end for the fad. The extinction of the Syran and North African species iced it. By the beginning of the Common Era, the Romans were no longer employing them. The Parthans continued to use them for a time, but had to import them all from India. The Ethiopians continued to use them at least until the birth of Mohammed.

Thermopylae was a few generations before all this. There's no record of war elephants being used there, and this is certainly something one would expect a record of had it happened. Elephants are, after all, the prototypical example of "something that cannot possibly be missed, if it is there".

It's tempting to think of war elephants as some kind of super cavalry, but in reality they were far from that. War elephants were unpredictable and hard to control. At times they were as dangerous to your own troops as they were to the enemy. They were primarily a psychological weapon and used as such. You line them up and send them running at the enemy lines. You're not trying to kill people, you're trying to scare them, and against untrained soldiers this had the possibility of routing a unit or sowing disorder. Against well trained armies, however, they were almost always ineffective.

As far as Thermopylae goes, I don't think Xerxes' army included elephants, which would make the point moot, but supposing it had I still find it incredibly unlikely that you could convince an elephant to charge up a narrow mountain pass like that, and against trained soldiers like the Greeks the risks would have outweighed the rewards of trying a strategy like that.


War Elephants at the Battle of Takkolam - History

War elephants were not raised from infancy. Most were captured in the wild with techniques which still survive today. In India, a large ditched enclosure was constructed and tame cow (female) elephants were chained inside. Their scent attracted bulls - the best elephants for warlike purposes - and once they entered the enclosure, they would be trapped. They would be worn down by thirst and hunger and forced to fight tame bulls to further exhaust them.

A wild bull was reckoned to be sufficiently tamed once he allowed a human driver (mahout) to sit on his back. Then the process of turning a gentle, peaceful creature into a beast of war could begin.

Elephants would be lightly struck with swords, spears and arrows to inure them to pain, whilst drummers would hammer drums and cymbals to teach them to ignore noise. They were also trained to attack dummies.

Some elephants were clad in vast caparisons of metal plate armour. In India, where the use of war elephants became something of an art, lengths of chain, maces or swords were fastened to the beasts trunk. Some had specially designed swords attached to their tusks.

There were no fixed preferences concerning the amount or type of soldiers that could be crowded onto an elephants back. An elephants height makes it an obvious platform for archers and javelin throwers.

The elephant in battle

The use of troops on elephants was largely spurious, because the main purpose of a war elephant is to terrify the enemy and smash through the ranks of their army, creating terrific carnage. In this, the elephant enjoys an advantage over horses: no horse will charge home into a bristling wall of sharp points, but a phalanx-style formation will not halt an elephant’s charge. Also, horses fear the smell of elephants and the presence of elephants on a battlefield often rendered cavalry useless.

A fully grown bull elephant can pick a man up with his trunk and hurl him 30 feet into the air. They can kneel on a prostrate victim to drive a tusk through his body. The sheer bulk of war elephants made them difficult to kill: there are accounts of elephants surviving up to 80 arrow hits. The downside of using elephants was their tendency to go berserk when subjected to too much pain or the loss of their driver. When this occurred, they became as much a danger to their own army as to the enemy.

The damage an elephant - let alone several hundred - could inflict was enormous, but first the beast had to be compelled to fight. In ancient Carthage, elephants were sometimes given copious quantities of wine to drink - elephants enjoy alcohol - and then their legs were prodded with red-hot irons. This helped work the beasts into a rage. Carthaginian drivers carried a spike and mallet - if the elephant became uncontrollable, they would kill it by hammering the spike into its brain before it did too much damage to its own army.

Until the advent of gunpowder artillery, there was no easy solution for dealing with war elephants. At the Battle of Zama in 202 BC, the Romans made gaps in their lines and herded the animals through their formations whilst showering them with javelins. Most of the elephants on the Carthaginian side were poorly trained, but nevertheless, they still managed to inflict heavy casualties before the Romans won.

When Alexander the Great fought the Indian King Porus at the Battle of the Hydaspes in 325 BC, his infantry suffered horrendous casualties from the onslaught of Indian war elephants. Alexander won, but at a great price.

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1 Answer 1

The Battle of Ipsus wiki page, a conflict between some of the successor states of Alexander the great, has an interesting passage on elephant-cavalry interactions:

"The ancient sources repeatedly emphasize the effect of elephants on horses, which are alarmed by the smell and noise of elephants and are loathe to approach them. Demetrius would not have been able to take his horses through the line of elephants, nor maneuver around such a large quantity of elephants."

The Battle of Heraclea shows an even more effective use of elephants during the Pyrrhic War:

"Unable to make any significant gains in action, Pyrrhus deployed his elephants, held in reserve until now. The Roman cavalry was threatening his flank too strongly. Aghast at the sight of these strange and brooding creatures which none had seen before, the horses galloped away and threw the Roman legion into rout."

You'll notice in the next battle Rome deployed many anti-elephant devices and anti-elephant chariots. They famously mastered anti-elephant tactics come the Battles of Zama at the end of the 2nd Punic War.

It seems elephants has success against cavalry were used most effectively against close formation infantry, using their weight to break lines in a way horses could not, being the "shock troops" of these ancient battles. The wiki page on War elephants, tactics section is useful on this. You'll notice I concentrated on the classical period, but the list doesn't stop until the 18th century and they were even used in Italy up to the 13th century.

I looked at the Indian battles and they seem to mostly fill the role of shock troops again, but at the Battle of Ngasaunggyan they had success against cavalry (it doesn't say the composition of the mongol armies, but I bet there were many cavalry) until countered by archery (unfortunately for the elephants, the mongols being feared and successful horse archers).


[edit] Etymology and names

Le mot oliphaunt was used by Hobbits. [4] In the tongue of the Haradrim, oliphaunts were known as mûmakil (singular mûmak) this word was adopted by the Men of Gondor. [1] In Sindarin, the beast was known as the annabon, and in Quenya andamunda, both terms meaning "long-snout". [8]

Oliphant/olifant/olifaunt had been archaic words for elephant and their ivory. The most famous use of the oliphant (as in horn) is in The Song of Roland "The oliphant is set to Roland's Lips" Roland fails to call for help at the Battle of Roncevaux in 778 until it is too late for him and his comrades.

Oliphant in English is derived from Old French olifant and Old English olfend from Old High German olbenta'camel'. [9]

Gandalf mentions elephants once in The Hobbit [10] so perhaps "oliphaunt" is a Hobbitish corruption of this original word. But whether these two creatures are the same cannot be said with certainty.


Battle Forces and Tactics

Babur's Mughal forces consisted of between 13,000 and 15,000 men, mostly horse cavalry. His secret weapon was 20 to 24 pieces of field artillery, a relatively recent innovation in warfare.

Arrayed against the Mughals were Ibrahim Lodi's 30,000 to 40,000 soldiers, plus tens of thousands of camp followers. Lodi's primary weapon of shock and awe was his troop of war elephants, numbering anywhere from 100 to 1,000 trained and battle-hardened pachyderms, according to different sources.

Ibrahim Lodi was no tactician his army simply marched out in a disorganized block, relying on sheer numbers and the aforementioned elephants to overwhelm the enemy. Babur, however, employed two tactics unfamiliar to Lodi, which turned the tide of the battle.

The first was tulughma, dividing a smaller force into forward left, rear left, forward right, rear right, and center divisions. The highly mobile right and left divisions peeled out and surrounded the larger enemy force, driving them towards the center. At the center, Babur arrayed his cannons. The second tactical innovation was Babur's use of carts, called araba. His artillery forces were shielded behind a row of carts which were tied together with leather ropes, to prevent the enemy from getting between them and attacking the artillerymen. This tactic was borrowed from the Ottoman Turks.


In Ancient Rome flaming war pigs were used to counter elephants

It’s known that early man used animals in ancient warfare. Horses, elephants, cats, dogs, monkeys and even Rhinos were used in the battlefields. As well as beeing turned into weapons, they have been used transportation for personnel and equipment, as well as troop morale-boosters in the role of mascots. But who would believe that even pigs were used as a war weapon in ancient times?

Appearing about 240 BC, pigs were an interesting weapon thought to have been utilized in ancient Roman warfare. War pigs are pigs reported to have been used in ancient warfare, mostly as a countermeasure against war elephants.

Carthaginian war elephants engage Roman infantry at the Battle of Zama (202 BC). Source: Wikipedia/Public Domain

The property that made pigs useful as a tool of war was their ability to terrify elephants. The concept was to cover the pig in tar and a flammable substance and, when lured close enough to the advancing or defending enemy the pigs would then be lit on fire.

According to Pliny the Elder, “elephants are scared by the smallest squeal of the hog,” a fact backed up Aelian, who confirms that in 275 BC the Romans exploited squealing pigs as a counter-measure against the war elephants of Pyrrhus. The hope was that pigs would run uncontrollably into the ranks of the opposing force, causing a certain level of confusion.

Pyrrhus and his Elephants. Source: Wikipedia/Public Domain

Incendiary pigs or flaming pigs were not used as a military weapon only by the Romans. Historical accounts of incendiary pigs were recorded by the military writer Polyaenus and by Aelian. Both writers reported that Antigonus II Gonatas siege of Megara in 266 BC was broken when the Megarians doused some pigs with a combustible pitch, crude oil or resin, set them alight, and drove them towards the enemy’s massed war elephants. The elephants bolted in terror from the flaming, squealing pigs, often killing great numbers of their own soldiers by trampling them to death.

Coin of Antigonus II Gonatas. The Greek inscription reads “ΒΑΣΙΛΕΩΣ ΑΝΤΙΓΟΝΟΥ” meaning “of King Antigonus”. Source: Wikipedia/Public Domain

In “The wars of Justinian” the late antique historian Procopius chronicles the use of pigs in battle. When Khosrau I, king of Persia, besieged the Mesopotamian city of Edessa in 544 A.D., one of his war elephants nearly overpowered the enemy and got into town. Pigs ended up saving the day. “But the Romans,” wrote Procopius, “by dangling a pig from the tower, escaped the peril. As the pig was hanging there, he naturally squealed, and this so irritated the elephant that it, stepping back little by little, withdrew.”

The elephants, though highly trained, would not obey orders. They were frightened by the squealing pigs. Later on, elephant trainers kept their young elephants with baby pigs so future generations would be unafraid of them, thus robbing their opponents of their battle tactics.


End of their use

While elephants were a powerful tool for centuries, the advent of gunpowder saw their effectiveness on the battlefield dwindle, and the use of vehicles and alternate transport options saw their role as transporters become obsolete.

This was typified in an exchange between President Abraham Lincoln and Thailand’s King Rama IV the Thai King offered elephants to the President in 1862 to help with the civil war effort, but the President graciously turned down the offer, explaining the steam power on water and on land rendered their uses obsolete.


Voir la vidéo: Les Éléphants de guerre étaient-ils décisifs? (Mai 2022).