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Camp de concentration de Bergen-Belsen en 1945

Camp de concentration de Bergen-Belsen en 1945

Lorsque Bergen-Belsen a été remis aux troupes britanniques en avril 1945, peu de choses auraient pu les préparer à ce qu'ils ont vu au camp de concentration. Belsen avait été à l'origine construit comme une prison pour les personnes arrêtées dans l'Allemagne nazie elle-même. Cependant, alors que la guerre en Europe touchait à sa fin en 1945, des prisonniers d'Europe de l'Est avaient été transférés dans le camp. Lorsque les Britanniques sont arrivés à Belsen le 15 avril, les prisonniers étaient dans des conditions épouvantables et entre 400 et 500 mouraient chaque jour.

En avril 1945, tous les prisonniers détenus à Belsen couraient un risque réel d'attraper la typhoïde ou le typhus. Les gardes SS allemands n'étaient manifestement pas en mesure d'arrêter cela et on craignait qu'une fois les prisonniers libérés et rapatriés, ils pourraient propager la maladie dans un champ. Pour cette raison, les autorités allemandes du camp l'ont remise aux Britanniques le 13 avril et deux jours plus tard, 120 soldats britanniques sont arrivés au camp dirigé par le brigadier Glyn Hughes, médecin-chef du Royal Army Medical Corps. Au camp se trouvaient 200 soldats SS, 400 gardes allemands et 4 000 soldats hongrois. L'accord conclu était que ces hommes resteraient au camp pour travailler mais auraient un retour garanti à leurs propres lignes.

«J'ai trouvé un très grand nombre d'épouvantails hébétés, apathiques et humains, errant dans le camp sans but, vêtus de haillons et certains même sans haillons. Il y avait des tas de morts partout - jusqu'à la porte d'entrée. »Colonel J Johnstone, RAMC

Hughes et ses hommes ont trouvé environ 10 000 corps non enterrés avec 40 000 autres détenus, dont beaucoup étaient dans un état terrible. Tous les documents officiels relatifs à Belsen ont été détruits par les gardes allemands le 13 avril - sur ordre de Berlin. Par conséquent, Hughes n'avait pas de chiffres officiels sur lesquels travailler. Les troupes allemandes / SS / hongroises là-bas ont été rapidement utilisées - enterrant les corps, gardés par des soldats britanniques armés avec des baïonnettes fixes pour s'assurer que le travail était fait. Hughes a également été mortifié par le manque total apparent de compassion qu'il a trouvé parmi ceux qui avaient gardé les détenus à Belsen. En particulier, le médecin du camp (théoriquement responsable de la santé des détenus) semblait exister dans un état d '«insolence stupide» comme Hughes l'a décrit plus tard. Le brigadier Hughes a également estimé qu'environ 1000 des détenus vivants sont morts des soldats britanniques qui leur ont donné leurs rations - bien qu'il aurait été difficile de dire s'ils ont été tués par gentillesse ou par les ravages de la maladie. Dans son enquête initiale, Hughes a conclu qu'il n'y avait pas eu d'atrocités systématiques à Belsen, comme cela avait été le cas à Auschwitz, mais il y avait des preuves indirectes que certains détenus auraient pu être incinérés avant d'être réellement morts.

Le principal problème pour Hughes et ses hommes était de contrôler d'une manière ou d'une autre le risque de maladie dans le camp et de mettre en place un système de distribution de nourriture équitable. Il y avait beaucoup plus de détenus que 120 soldats britanniques pouvaient contrôler, de sorte que les troupes allemandes étaient armées et ordonnées de prêter assistance. Dans la nuit du 15 avril, les détenus se sont révoltés contre la ration limitée de pommes de terre distribuée. Les troupes allemandes ont ouvert le feu et en ont tué un certain nombre. Hughes les a ensuite informés que pour chaque détenu abattu par un soldat allemand / hongrois, il exécuterait l'un d'eux. Il n'y a plus eu d'incidents comme celui-ci. Mais la répartition égale de la nourriture restait un problème car il y avait des détenus qui étaient capables de se nourrir, mais distribuer de la nourriture à ceux qui étaient trop malades pour marcher était beaucoup plus problématique car les troupes britanniques ne savaient pas où ils se trouvaient. La nourriture ne pouvait pas être remise de confiance aux personnes en meilleure santé, car elle aurait simplement été mangée par eux. Les Britanniques ont finalement installé des bacs à nourriture à l'extérieur de chaque cabane. Cependant, bien que suffisamment de nourriture soit préparée pour les détenus, rien ne garantissait que chacun dans chaque hutte obtiendrait sa juste part.

Le 2 mai 1945, 95 étudiants en médecine de Londres sont arrivés au camp. Premièrement, Michael Hargrave a tenu un journal de ce qu'il a vu:

»Nous avons trouvé la cabane 224. Nous sommes entrés dans la cabane et avons été presque renversés par l'odeur. La vue qui nous a rencontrés était choquante. Il n'y avait aucun lit et dans cette seule pièce il y avait environ 200 femmes, âgées de 15 à 30 ans, allongées par terre. Dans certains cas, ils portaient peu de chiffons et dans certains cas, ils ne portaient aucun vêtement. Le sol était couvert d'excréments et trempé d'urine. Ils avaient tous une diarrhée extrêmement sévère et étaient trop faibles pour bouger. »

Le maintien de l'hygiène est d'une importance capitale. Lorsque les Britanniques sont arrivés au camp, ils ont constaté qu'il n'y avait pas d'eau courante; il y avait des toilettes et des douches mais elles ne fonctionnaient pas. Les administrateurs du camp ont affirmé que cela était le résultat des bombardements alliés qui avaient ruiné l'approvisionnement en eau local et conduit à des eaux usées contaminant l'eau.

Un autre problème majeur auquel les Britanniques étaient confrontés était le traumatisme mental évident qui touchait la plupart des détenus. Certains étaient tellement traumatisés que lorsqu'ils se sont vu offrir un meilleur logement (bien que toujours dans les limites du camp en raison du risque de propagation de la maladie), ils ont refusé de quitter la seule chose qu'ils savaient - leur hutte. De même, beaucoup ont refusé de lâcher les maigres possessions qu'ils possédaient malgré qu'on leur en ait offert de nouveaux - comme des couteaux, des assiettes, etc.

Entre le 15 avril et le 30 avril, toutes les troupes allemandes ont disparu. Il n'existe aucun dossier sur ce qui s'est passé, mais certains détenus qui ont survécu ont affirmé que beaucoup avaient été tués par les détenus. Il y avait même des histoires selon lesquelles des soldats britanniques en colère avaient également tué certains d'entre eux. On sait que 10 soldats allemands ont contracté le typhus et ont été envoyés dans un hôpital du camp. Ils ont été placés dans une salle avec des détenus en convalescence - on ne sait pas ce qui leur est arrivé.

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