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Des corps momifiés du XVIIIe siècle donnent aux scientifiques des indices sur la propagation de la tuberculose

Des corps momifiés du XVIIIe siècle donnent aux scientifiques des indices sur la propagation de la tuberculose

Des scientifiques ont récemment examiné des échantillons de tissus provenant de corps infectés par la tuberculose qui ont été naturellement momifiés dans une crypte d'église à Vac, en Hongrie. Les chercheurs ont découvert que la tuberculose qui les a tués dans les années 1700 provenait d'une souche ancestrale de la bactérie datant de l'époque romaine qui circulait encore en Europe au XVIIIe siècle.

Les corps, fouillés en 1994, ont été naturellement momifiés par de l'air extrêmement sec et des copeaux de pin dans des cercueils. Les copeaux de pin contiennent des agents antimicrobiens naturels et absorbent l'humidité.

Les corps avaient été enterrés dans une crypte d'église entre 1731 et 1838. Ils étaient catholiques, enterrés tout habillés, et beaucoup d'entre eux étaient riches, indique un article de Phys.org. Leurs vêtements aussi étaient préservés par l'air sec.

Les corps et les vêtements des individus déposés dans une crypte d'église à Vac étaient extrêmement bien conservés. Crédit : Momies du monde

Vac est juste au nord de la capitale hongroise de Budapest. Un ouvrier du bâtiment de l'église dominicaine de Vac a tapé sur un mur et a entendu un son creux. Il a sorti une brique et a vu les cercueils.

Germes de Mycobacterium tuberculosis (image des Centers for Disease Control des États-Unis/ Wikimedia Commons )

Les experts ont trouvé plus de 200 corps, dont 26 ont été testés car ils présentaient des signes d'infection tuberculeuse. Huit des corps ont livré des échantillons de tissus à partir desquels les chercheurs ont pu effectuer un séquençage génétique des germes de la tuberculose.

"Ce qui est ressorti est un tableau d'une maladie à la hauteur de sa réputation dans le folklore", a écrit Phys.org. « La tuberculose faisait rage dans l'Europe du XVIIIe siècle, avant même que l'urbanisation et les logements surpeuplés en fassent un tueur à bien plus grande échelle, ont découvert les enquêteurs. »

La première et la dernière communion, une peinture de 1888 des derniers sacrements d'une victime de la tuberculose, par Cristobal Rojas ( Wikimedia Commons )

Le microbiologiste allemand Robert Koch a été le premier à décrire Mycobacterium tuberculosis, en 1882. Koch a déclaré que la consommation, comme on l'appelait alors, tuait une personne sur sept. La maladie reste un problème grave, mais l'Organisation mondiale de la santé rapporte que les décès qui en découlent ont diminué au cours des dernières décennies.

SUITE

Dans l'église de Vac, les noms des personnes décédées et la manière dont elles sont mortes ont été enregistrées dans des documents. Phys.org a déclaré que cela fait des corps une ressource précieuse pour les personnes qui étudient les maladies, car la combinaison donne des preuves de la propagation de la tuberculose et des maladies il y a des siècles.

"L'analyse microbiologique d'échantillons de patients tuberculeux contemporains rapporte généralement une seule souche de tuberculose par patient", a déclaré à Phys.org Mark Pallen de la faculté de médecine de l'Université de Warwick en Angleterre. Pallen était le chercheur en chef de la nouvelle étude. "En revanche, cinq des huit corps de notre étude ont produit plus d'un type de tuberculose - remarquablement, d'un individu, nous avons obtenu des preuves de trois souches distinctes."

Les huit corps étaient porteurs d'une souche de tuberculose particulièrement virulente appelée Lignée 4. Aujourd'hui encore, cette souche infecte plus d'un million de personnes dans les Amériques et en Europe par an.

"(Cela) a confirmé la continuité génotypique d'une infection qui a ravagé le cœur de l'Europe depuis la préhistoire", a déclaré Pallen.

L'exposition Momies of the World, actuellement au Cincinnati Museum Center dans l'État américain de l'Ohio, présente plusieurs momies de l'église de Vac, en Hongrie. Cette photo montre le corps de Veronica Orlovits. (photo des momies du monde)

Les chercheurs ont construit un arbre généalogique du virus de la tuberculose et ont déterminé que son ancêtre bactérien datait de la fin de la période romaine. Cette datation semble donner du crédit aux estimations récentes selon lesquelles la tuberculose est apparue chez l'homme il y a environ 6 000 ans, a déclaré Phys.org. Des recherches antérieures ont théorisé la tuberculose chez l'homme il y a des dizaines de milliers d'années.

L'Organisation mondiale de la santé rapporte qu'environ un tiers des humains sont infectés par la bactérie de la tuberculose, mais seul un petit pourcentage en tombera malade. En 2013, environ 9 millions de personnes ont contracté la maladie dans le monde. Environ 95 pour cent des décès dus à la tuberculose surviennent dans les pays à revenu intermédiaire ou faible.

Bien que la maladie soit un problème grave, la menace qu'elle représente semble diminuer quelque peu.

« Le nombre de personnes atteintes de tuberculose est en baisse et le taux de mortalité par tuberculose a chuté de 45 % depuis 1990. Par exemple, le Brésil et la Chine ont enregistré une baisse soutenue des cas de tuberculose au cours des 20 dernières années. Au cours de cette période, la Chine a connu une baisse de 80% des décès », rapporte l'OMS.

L'image sélectionnée: Cette photo montre la momie de Michael Orlovits dans l'exposition Momies of the World. L'air sec préservait le corps et les vêtements des personnes décédées. (photo des momies du monde)

Par Mark Miller


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