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La mine d'or éthiopienne qui a peut-être fourni à la reine de Saba ses richesses

La mine d'or éthiopienne qui a peut-être fourni à la reine de Saba ses richesses


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Vous êtes-vous déjà demandé d'où la reine de Saba tenait son or ? Le Soudan et l'Éthiopie sont tous deux dans la région de ce qui était le royaume de Saba, et tous deux possèdent d'anciennes mines. En effet, la zone d'Asosa en Ethiopie pourrait contenir la plus ancienne mine d'or du monde vieille de 6000 ans. Certains géologues ont avancé que cette zone est encore riche en métal précieux. Mais qu'il s'agisse de la région où la reine de Saba s'approvisionnait en or reste une spéculation. Dans une région où les perspectives de gisements d'or abondent encore, par où commencer la recherche d'une ancienne mine d'or ? Eh bien, une bonne perspective a été trouvée lors d'une fouille de 2012 en Éthiopie, lorsqu'une équipe d'archéologues britanniques a très bien pu trouver la réponse.

La reine de Saba est célèbre dans la légende biblique en tant que souverain qui a visité Jérusalem avec des tonnes d'or afin d'impressionner le roi Salomon. On ne sait rien d'autre d'elle, mais l'histoire de son histoire d'amour avec le roi Salomon a inspiré plus tard la littérature mystique médiévale dans laquelle elle est décrite comme possédant la sagesse divine. Elle a également été représentée dans l'art turc et persan et a figuré dans l'oratorio de Haendel Salomon. Elle est également mentionnée dans divers traités de la Kabbale et son histoire a ensuite fait l'objet de films hollywoodiens tels que Salomon et Saba de 1959. La légende dit qu'elle a nargué le roi avec des énigmes et qu'il l'a courtisée en retour. Leur enfant, Ménélik, était l'ancêtre des rois d'Abyssinie.

Sheba était un ancien royaume qui existait au cours du 8 e Siècle av. Il a duré mille ans et comprenait ce qui est aujourd'hui l'Éthiopie et le Yémen modernes. Le royaume faisait le commerce de l'encens et prospérait en raison de ses liens avec Jérusalem et l'Empire romain. Sa célèbre reine est mentionnée à la fois dans le Coran et dans la Bible, qui mentionne que la reine de Saba est arrivée à Jérusalem « avec une très grande suite, avec des chameaux portant des épices, et beaucoup d'or et de pierres précieuses... Puis elle a donné au roi 120 talents d'or et une très grande quantité d'épices.

L'arrivée de la reine de Saba par Apollonio di Giovanni ( Wikimedia Commons ). Remarque : les représentations raciales ne sont pas exactes en tant que reine de Saba.

Les histoires bibliques de Saba ont été écrites à l'âge du fer. Plusieurs personnages de la Bible sont appelés Saba, l'un d'eux étant un descendant du fils de Noé, Shem. Cependant, le nom Sheba est en fait une dérivation de l'arabe « Shaba », également connu sous le nom de royaume sabéen. L'histoire de sa célèbre reine apparaît dans le livre biblique des rois. Sa capitale était la ville de Marib mais le royaume déclina après une longue guerre civile entre de nombreuses dynasties qui revendiquèrent chacune le trône.

En 2012, une équipe d'archéologues britanniques a découvert une énorme mine d'or dans le nord de l'Éthiopie, ainsi qu'un champ de bataille à proximité et les ruines d'un temple. Le site est situé sur le haut plateau de Gheralta et les archéologues savaient qu'il faisait autrefois partie du royaume de Saba à partir de la stèle en pierre de 20 pieds sculptée avec l'image du soleil et du croissant de lune - l'emblème de Saba.

  • La reine légendaire de Saba et sa visite emblématique avec le roi Salomon
  • Retracer les origines d'une mystérieuse ancienne reine d'Éthiopie
  • Les mégalithes Tiya finement sculptés d'Éthiopie

Paysage dans le massif de Gheralta, région du Tigré, en Éthiopie ( Wikimedia Commons )

"L'une des choses que j'ai toujours aimées de l'archéologie est la façon dont elle peut se lier aux légendes et aux mythes", a déclaré l'archéologue Louise Schofield au Guardian peu après la découverte. « Le fait que nous puissions avoir les mines de la reine de Saba est extraordinaire. »

Bien qu'elle ait été avertie que le rocher abritait un énorme cobra, Schofield a rampé en dessous où elle a découvert une inscription en sabéen, une langue ancienne qui aurait autrefois été parlée par la reine de Saba elle-même. Sur un monticule à proximité, les archéologues ont découvert les ruines d'un ancien temple qui pourrait avoir été dédié au dieu lunaire de Saba. L'équipe a également découvert des ossements humains sur le site d'un ancien champ de bataille à proximité.

L'ancienne mine aurait appartenu à la reine de Saba. Il était situé au sommet d'une colline et entrait par un puits qui est enterré à environ 4 pieds sous la surface. Les archéologues ont trouvé un crâne humain dans l'entrée, où des marques de burin sont encore visibles.

Il a peut-être en effet déjà fourni le trésor de la reine de Saba.

Image vedette : La visite de la reine de Saba au roi Salomon, peinture d'Edward Poynter, 1890, Art Gallery of New South Wales ( Wikimedia Commons )

Par Robin Whitlock


Reine de Saba

Les Reine de Saba (Hébreu : מלכת שבא ‎ Arabe : ملكة سبأ ‎, romanisé : Malikat Saba Ge'ez : ንግሥተ ሳባ ) est une figure mentionnée pour la première fois dans la Bible hébraïque. Dans l'histoire originale, elle apporte une caravane de cadeaux de valeur pour le roi israélite Salomon. Ce récit a subi de nombreuses élaborations juives, islamiques et éthiopiennes et est devenu le sujet de l'un des cycles de légendes les plus répandus et les plus fertiles du Moyen-Orient. [1]

Les historiens modernes identifient Sheba avec le royaume sud-arabe de Saba dans le Yémen actuel. L'existence de la reine est contestée parmi les historiens. [2]


Des archéologues trouvent de l'or en quête de la richesse de la reine de Saba

Une fouille britannique a trouvé de l'or archéologique avec une découverte qui pourrait résoudre le mystère de l'endroit où la reine de Saba de la légende biblique a tiré ses trésors légendaires.

Il y a près de 3 000 ans, le souverain de Saba, qui couvrait l'Éthiopie et le Yémen d'aujourd'hui, est arrivé à Jérusalem avec de grandes quantités d'or à donner au roi Salomon. Aujourd'hui, une énorme mine d'or ancienne, ainsi que les ruines d'un temple et le site d'un champ de bataille, ont été découvertes sur son ancien territoire.

Louise Schofield, archéologue et ancienne conservatrice du British Museum, qui a dirigé les fouilles sur le haut plateau de Gheralta dans le nord de l'Éthiopie, a déclaré : « L'une des choses que j'ai toujours aimées dans l'archéologie est la façon dont elle peut se lier aux légendes et aux mythes. Le fait que nous puissions avoir les mines de la reine de Saba est extraordinaire."

Un premier indice se trouvait dans une stèle (ou dalle) de pierre de 20 pieds sculptée d'un soleil et d'un croissant de lune, la "carte de visite du pays de Saba", a déclaré Schofield. "J'ai rampé sous la pierre – me méfiant d'un cobra de 9 pieds, on m'avait prévenu qu'il vivait ici – et je me suis retrouvé face à face avec une inscription en sabéen, la langue que la reine de Saba aurait parlée."

Sur un monticule à proximité, elle a trouvé des parties de colonnes et des canaux de pierre finement sculptés d'un temple enterré qui semble être dédié au dieu de la lune, la divinité principale de Saba, une civilisation du 8ème siècle avant JC qui a duré 1 000 ans. Il a révélé une victoire dans une bataille à proximité, où Schofield a excavé des ossements anciens.

Bien que la population locale cherche encore de l'or dans la rivière, elle n'était pas au courant de l'ancienne mine. Son puits est enterré à environ 4 pieds de profondeur, dans une colline au-dessus de laquelle des vautours plongent. Un ancien crâne humain est incrusté dans le puits d'entrée, qui porte des ciselures sabéennes.

Saba était un puissant royaume de commerce d'encens qui prospérait grâce au commerce avec Jérusalem et l'empire romain. La reine est immortalisée dans le Coran et la Bible, qui décrit sa visite à Salomon « avec une très grande suite, avec des chameaux portant des épices, et beaucoup d'or et de pierres précieuses. Puis elle donna au roi 120 talents d'or, et un très grande quantité d'épices."

Bien que l'on sache peu d'elle, l'image de la reine a inspiré des œuvres mystiques chrétiennes médiévales dans lesquelles elle incarnait la sagesse divine, ainsi que des peintures turques et persanes, l'oratorio de Haendel Salomon, et les films hollywoodiens. Son histoire est encore racontée à travers l'Afrique et l'Arabie, et les contes éthiopiens sont immortalisés dans le livre sacré le Kebra Nagast.

On dit que la sienne est l'une des plus anciennes histoires d'amour au monde. La Bible dit qu'elle a rendu visite à Salomon pour tester sa sagesse en lui posant plusieurs énigmes. La légende raconte qu'il l'a courtisée, et que les descendants de leur enfant, Ménélik - fils du sage - sont devenus les rois d'Abyssinie.

Schofield commencera une fouille complète Schofield a déclaré que, alors qu'elle se tenait sur le site antique, dans un paysage rocheux de cactus et d'acacias, il était facile d'imaginer la reine arrivant à dos de chameau, supervisant des esclaves et des éléphants tirant des roches de la mine.

une fois qu'elle aura les fonds et espère établir la taille précise de la mine, dont l'entrée est bloquée par des rochers.

Les tests effectués par un chercheur d'or qui l'a alertée sur la mine montrent qu'elle est vaste, avec un puits et un tunnel appropriés assez grands pour marcher.

Schofield a joué un rôle déterminant dans la mise en place des fouilles de sauvetage multinationales dans la ville romaine de Zeugma sur l'Euphrate avant qu'elle ne soit inondée pour le barrage de Birecik. Sa dernière découverte a été faite lors de son travail de développement environnemental en Éthiopie, un projet d'irrigation, d'agriculture et d'écotourisme pour le compte du Tigray Trust, un organisme de bienfaisance qu'elle a fondé pour développer un mode de vie durable pour 10 000 habitants autour de Maikado, où les gens gagnent leur vie de l'agriculture de subsistance.

Sean Kingsley, archéologue et auteur de L'or de Dieu, a déclaré: "Là où Sheba a creusé ses richesses en or est l'une des grandes histoires de l'Ancien Testament. Timna dans le désert du Néguev est faussement connue sous le nom de" Mines du roi Salomon ", mais rien de plus brillant nous a échappé.

"L'idée que les ruines de l'empire de Saba redonner vie aux villages autour de Maikado est vraiment poétique et appropriée. Rendre le passé pertinent au présent est exactement ce que les archéologues devraient faire. "


Au-un peu de potentiel ?

La géologie de la zone d'Asosa est caractérisée par divers types de roches volcaniques et sédimentaires vieilles de plus de 600 millions d'années. La région a été intensément déformée par les forces géologiques, résultant en tout, des failles de plusieurs kilomètres à de minuscules fissures connues sous le nom de veines qui ne mesurent que quelques centimètres.

Certaines de ces veines contiennent du quartz, et c'est principalement ici que l'or de la région s'est accumulé il y a entre 615 m et 650 m d'années, ainsi que de l'argent et divers autres minéraux. L'or provenait de matériaux en fusion au plus profond de la Terre et se dirigeait vers le haut au cours d'un processus connu sous le nom de subduction, où les forces tectoniques entraînent la croûte océanique sous un continent. Ceci est comparable aux raisons derrière les gisements d'or dans les arcs insulaires comme certains de ceux en Indonésie et en Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Nos observations sur le terrain et le panoramique suggèrent que l'or devrait être généralement abondant dans la zone Asoza - à la fois dans les veines de quartz mais aussi ailleurs dans les roches de schiste et de pegmatite dans lesquelles elles se trouvent. Nous voyons également des signes de dépôts importants de graphite, qui sont importants pour tout, des tablettes à écran tactile aux batteries lithium-ion.

Il y a sans aucun doute beaucoup plus d'or de classe mondiale dans cette région que ce qui a déjà été découvert, ce qui indique une source de revenus prometteuse pour le gouvernement pour les années à venir - une grande partie de la région reste inexplorée, après tout. Il n'est probablement pas exagéré de dire que le potentiel aurifère de l'Éthiopie pourrait rivaliser avec celui de l'Afrique du Sud, ce qui le placerait quelque part parmi les cinq premiers pays producteurs d'or au monde.

Vue sur les roches schisteuses aurifères de la zone d'Asosa, Benishangul-Gumuz. Owen Morgan

Il reste cependant des défis de taille. Faire face à la bureaucratie gouvernementale peut être difficile. Dans une région comme la zone d'Asosa, il y a une faune dangereuse à éviter, comme des serpents venimeux, des babouins et même des singes. La végétation devient aussi incroyablement sauvage pendant les saisons humides.

Il est également important d'établir de bonnes relations de travail avec les habitants locaux, en faisant preuve du plus grand respect pour les cultures locales - c'est la façon éthique de fonctionner, et ne pas le faire peut rendre la vie plus difficile avec les autorités de la capitale. Cela inclut la nécessité de préserver la beauté naturelle de la région. L'exploitation aurifère a déjà une très mauvaise réputation internationale pour les dommages environnementaux.

Avec la bonne approche, cependant, l'ouest de l'Éthiopie sera une véritable mine d'or qui pourrait apporter des avantages économiques à la région. Ce que la reine de Saba a pu savoir il y a 3 000 ans, le monde moderne le redécouvre enfin aujourd'hui.


Le roi Salomon a peut-être voulu sa terre

Il y a beaucoup de bizarreries autour du roi Salomon qui s'entend avec la reine. Il n'y a aucune preuve solide que cela s'est produit, et une grande partie de cela est racontée à travers le folklore. Mais une chose qui aurait tout son sens est l'intrigue politique autour de la terre de la reine de Saba. Après tout, les gens se faisaient constamment la guerre pour le territoire. Et le roi Salomon a peut-être été sage, mais même lui aurait pu tomber amoureux de tout cet or et cet encens potentiels.

Selon Encyclopédie juive, les légendes juives décrivent la terre de Saba comme incroyablement riche en population et en richesse. Le ciel aurait fourni les couronnes que les gens portaient, ainsi que l'eau. En plus de cela, on disait que la poussière du pays était plus précieuse que l'or. Donc, comme le raconte l'histoire, le roi Salomon commandé la reine de Saba à venir le voir sous la menace d'une invasion (des bêtes et des démons, de toutes choses). Elle a répondu en disant que non seulement elle viendrait, mais qu'elle se présenterait dans trois ans au lieu des sept normalement qu'il lui faudrait pour se rendre à Jérusalem. Ainsi commença la surenchère devenue séduction entre eux deux.


Reine de Saba

La reine de Saba est le monarque mentionné dans la Bible, puis dans des œuvres ultérieures, qui se rend à Jérusalem pour découvrir la sagesse du roi Salomon (vers 965-931 avant notre ère) d'Israël. La reine est mentionnée pour la première fois dans I Rois 10:1-13 et dans II Chroniques 9:1-12 dans la Bible, puis dans l'araméen ultérieur Targoum Sheni, puis le Coran, et enfin l'ouvrage éthiopien connu sous le nom de Kebra Negast les écrits ultérieurs mettant en scène la reine, tous de nature religieuse, proviennent essentiellement de l'histoire telle qu'elle est racontée pour la première fois dans la Bible. Il n'y a aucune preuve archéologique, inscription ou statuaire soutenant son existence en dehors de ces textes.

La région de Saba dans la Bible a été identifiée comme le royaume de Saba (également parfois appelé Saba) dans le sud de l'Arabie mais aussi avec l'Éthiopie en Afrique de l'Est. Dans le conte biblique, la reine apporte à Salomon des cadeaux somptueux et loue sa sagesse et son royaume avant de retourner dans son pays. L'endroit précis où elle est retournée, cependant, est toujours débattue car l'historien Flavius ​​Josèphe (37-100 CE) l'a identifiée comme une reine d'Éthiopie et d'Égypte, mais les dates probables (et les plus communément acceptées) pour Salomon plaident en faveur d'un monarque. du sud de l'Arabie même si aucun monarque de ce type n'est répertorié comme régnant à cette époque.

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Éthiopie ou Arabie

Le débat sur la question de savoir si la reine venait d'Éthiopie ou d'Arabie dure depuis des siècles et se poursuivra sans aucun doute, même s'il n'y a aucune preuve tangible que la reine ait même existé. Ceux qui plaident en faveur d'une reine éthiopienne prétendent qu'elle a régné sur le royaume d'Axoum mais qu'Axoum n'existait pas pendant le règne de Salomon ni même lorsque le Livre des Rois a été composé (vers 7e/6e siècle avant notre ère). Axum n'existait qu'en tant qu'entité politique c. 100 - c. 950 CE. Il a supplanté ou évolué à partir d'un royaume antérieur connu sous le nom de D'mt qui a été influencé par la culture sabéenne du sud de l'Arabie.

D'mt a prospéré entre le 10e et le 5e siècle avant notre ère depuis sa capitale à Yeha, mais on sait peu de choses sur la culture. L'influence sabéenne est évidente dans le temple du dieu-lune Almaqah, la divinité sabéenne la plus puissante, qui existe toujours. Les chercheurs sont divisés sur l'influence des Sabéens sur la culture de D'mt, mais l'existence du temple et des similitudes linguistiques indiquent une présence importante des Sabéens à D'mt.

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Cela ne devrait pas être surprenant puisque Saba était une puissance croissante c. 950 avant notre ère et le royaume le plus riche du sud de l'Arabie c. 8ème siècle avant notre ère jusqu'à 275 CE quand il est tombé aux mains des envahisseurs Himyarites. La question de savoir si D'mt était à l'origine une colonie sabéenne est contestée et la revendication a été largement discréditée, mais la proximité des deux royaumes et la présence évidente des Sabéens à D'mt suggèrent une interaction étroite. Saba était la plaque tournante du commerce dans le sud de l'Arabie pour les routes de l'encens, et il serait certainement logique pour eux d'avoir établi des relations amicales, sinon une colonie, juste de l'autre côté de la mer Rouge.

Il est donc possible que la reine de Saba soit un souverain sabéen de D'mt et que sa légende soit ensuite associée à l'Éthiopie au moment où Flavius ​​Josèphe écrivait. Il est plus probable, cependant, que l'association de Saba avec D'mt a conduit des historiens ultérieurs, dont Josèphe, à prétendre qu'elle avait voyagé d'Éthiopie alors qu'elle venait en fait d'Arabie. Il y a aussi, bien sûr, la probabilité qu'elle n'ait jamais voyagé de n'importe où vers n'importe où parce qu'elle n'a jamais existé, mais la persistance de sa légende plaide en faveur d'un personnage historique réel.

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La reine dans la Bible

Les Livres des I Rois et II Chroniques relatent l'histoire de la visite de la reine, et c'est sur ces ouvrages (ou sur toutes les sources à partir desquelles l'auteur des Rois a travaillé) que les versions ultérieures de l'histoire sont basées. Selon le récit biblique, une fois que Salomon est devenu roi, il a demandé à son dieu la sagesse pour gouverner son peuple (I Rois 3:6-9). Dieu a été satisfait de cette demande et l'a accordée, mais a également ajouté des richesses et de l'honneur au nom du roi qui ont rendu Salomon célèbre bien au-delà de ses frontières.

La reine de Saba a entendu parler de la grande sagesse de Salomon et de la gloire de son royaume et a douté des informations selon lesquelles elle s'est donc rendue à Jérusalem pour en faire l'expérience par elle-même. La Bible déclare seulement que le monarque est « la reine de Saba » (I Rois 10 :1) mais ne précise jamais où se trouve « Saba ». Son but en venant voir le roi était « de le prouver avec des questions difficiles » (I Rois 10 :1) et, une fois qu'il y avait répondu et lui avait montré sa sagesse, elle offrit à Salomon des cadeaux somptueux :

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Et elle donna au roi cent vingt talents d'or, et d'épices en très grande quantité, et des pierres précieuses : il n'y eut plus d'abondance d'épices que celles que la reine de Saba donna à Salomon. (I Rois 10:10)

Les 120 talents d'or s'élèveraient à environ 3 600 000 $ de nos jours et ce type de richesse disponible serait certainement en accord avec la richesse de la monarchie sabéenne, mais pas nécessairement pendant le règne de Salomon. La mention de la grande quantité d'or et, en particulier, de "l'abondance d'épices" suggèrent certainement Saba, dont la principale source de richesse était le commerce des épices, mais des preuves suggèrent que Saba n'était plus prospère qu'à partir du 8ème siècle avant notre ère.

Après avoir fait ces cadeaux à Salomon, la reine reçoit alors de lui « tout ce qu'elle désire, tout ce qu'elle lui a demandé, en plus de ce que Salomon lui a donné de sa générosité royale », puis retourne dans son pays avec ses serviteurs (I Rois 10:13). Après son départ, le récit détaille ce que Salomon a fait avec ses cadeaux et avec les arbres almug et l'or qu'Hiram de Tyr lui avait apporté du pays d'O'phir (I Rois 10:11-12, 14-26). Rien de plus n'est mentionné de la reine dans I Rois et son apparition dans II Chroniques 9:1-12 suit ce même récit.

La version Targum Sheni

Au moment où l'histoire se répète dans le Targoum Sheni, cependant, il s'est étendu avec beaucoup plus de détails. Les Targoum Sheni est une traduction en araméen du livre biblique d'Esther avec des commentaires, mais comprend l'histoire de la reine de Saba comme l'un de ses contes auxiliaires. Cette version reprend le récit biblique de la visite de la reine et l'embellit avec des touches de mythologie qui s'étaient très probablement développées autour de la figure de Salomon. La sagesse de Salomon, selon la Bible, lui a permis de comprendre le langage des arbres, des animaux et des oiseaux (I Rois 4:33). Les Targoum Sheni reprend ce fil et commence son histoire avec Salomon invitant tous les oiseaux et animaux de son royaume à une grande fête.

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Les créatures acceptent toutes l'invitation avec gratitude, à l'exception de la bécasse qui décline, soulignant que Salomon n'est pas un monarque aussi grand que la reine de Saba et ne mérite donc pas ce niveau de respect. Salomon invite alors la reine dans son palais pour lui rendre hommage et prouver que la bécasse a tort et, afin de lui faire une plus grande impression, l'un des esprits sous son commandement lui transporte le trône de la reine. Lorsque la reine arrive, elle est convenablement impressionnée, marchant sur un sol de verre qui semble de l'eau, mais teste toujours Salomon en lui posant des énigmes difficiles auxquelles, grâce à sa sagesse, il est capable de répondre à la reine puis lui rend hommage, et vraisemblablement, la la bécasse est satisfaite.

Les Targoum Sheni vient du genre de la littérature rabbinique connu sous le nom de midrash : commentaires et interprétation des écritures. Le travail a été daté entre les 4e et 11e siècles de notre ère, différents érudits plaidant pour une date antérieure ou ultérieure sur la base d'indices textuels. Ce débat, comme celui autour du pays d'origine de la reine, se poursuit mais il semble probable que le Coran emprunte l'histoire à la Targoum Sheni puisque l'œuvre islamique utilise régulièrement d'autres matériaux plus anciens. Pour ne citer qu'un seul exemple, l'histoire grecque des Sept Dormants d'Éphèse apparaît sous une forme révisée dans la sourate 18. Comme l'histoire des Sept Dormants, l'histoire de la reine de Saba change dans le Coran pour s'adapter à la vision globale de l'oeuvre.

La reine dans le Coran

Dans le Coran, la reine est connue sous le nom de Bilqis et règne sur le puissant royaume de Saba. Dans cette version de l'histoire, comme dans la Bible, Salomon (donné sous le nom de Sulayman) reçoit le don de la parole des oiseaux, des animaux et des entités spirituelles connues sous le nom de djinns (génies). Il rassemble un jour ses hôtes pour les inspecter mais ne trouve pas la huppe fasciée parmi la compagnie. Salomon dit :

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Comment se fait-il que je ne voie pas la huppe? Ou est-il parmi les absents ? Assurément, je le châtierai d'un châtiment terrible, ou je le massacrerai, à moins qu'il ne m'apporte une autorité claire [fournir une bonne excuse]. (Sourate 27:20)

L'oiseau huppe apparaît et dit à Salomon qu'il a volé loin et est venu au pays de Saba où, dit-il, « j'ai trouvé une femme régnant sur eux et elle a reçu de tout et elle possède un trône puissant » (Sourate 27 :20). L'oiseau poursuit en disant comment les gens de Saba adorent le soleil, et non le dieu de Salomon, Allah, et comment Satan les a égarés de sorte que, bien qu'ils aient un grand royaume, ils « ne sont pas guidés, de sorte qu'ils ne se prosternent pas devant Dieu » (Sourate 27 :25). Salomon pardonne à l'oiseau son absence antérieure et l'envoie avec une lettre à la reine, l'invitant à visiter son royaume.

Lorsque la reine reçoit la lettre, elle convoque un conseil et lit à haute voix comment Salomon souhaite qu'elle vienne à lui en se soumettant à son dieu. Elle demande conseil au conseil, et ils lui disent qu'ils sont prêts à se battre pour elle mais que la décision doit finalement être la sienne. Elle décide d'envoyer à Salomon un cadeau par l'intermédiaire d'un messager, mais le roi le rejette et dit au messager que, à moins que la reine ne s'y conforme, il « viendra contre eux avec des armées auxquelles ils n'ont pas le pouvoir de résister et nous les expulserons de là, humiliés. et totalement humilié » (Sourate 27 :35). Après le départ du messager, Salomon se souvient de ce que la huppe a dit au sujet du trône de la reine et demande aux membres de son conseil qui parmi eux peut lui apporter le siège royal avant l'arrivée de la reine. UNE djinns lui assure que cela peut être fait et lui apporte le trône.

Une fois le trône installé dans un pavillon en cristal, Salomon le déguise. Lorsque la reine arrive, il lui demande si c'est son trône et elle répond que cela semble être le même. On lui dit ensuite d'entrer dans le pavillon où elle dénude ses jambes avant de marcher sur le sol car il est si clair qu'elle pense que c'est de l'eau. L'émerveillement du pavillon de cristal et l'apparition de son propre trône là-bas accablent la reine, et elle dit: "Mon seigneur, en effet je me suis fait du tort et je me rends avec Salomon à Dieu, le Seigneur de tout être" (Sourate 27:45 ). Une fois que la reine s'est soumise au dieu de Salomon, le récit du Coran se termine, mais la tradition et la légende islamiques suggèrent qu'elle a épousé Salomon.

La version Kebra Negast

Dans le Kebra Negast (« La gloire des rois ») d'Éthiopie, cette histoire est racontée mais développée davantage. Ici, le nom de la reine est Makeda, souverain d'Éthiopie, à qui un marchand nommé Tamrin raconte les merveilles de Jérusalem sous le règne de Salomon. Tamrin a fait partie d'une expédition à Jérusalem fournissant du matériel d'Éthiopie pour la construction du temple de Salomon. Il dit à sa reine que Salomon est l'homme le plus sage du monde et que Jérusalem est la ville la plus magnifique qu'il ait jamais vue.

Intriguée, Makeda décide d'aller rendre visite à Salomon. Elle lui offre des cadeaux et reçoit des cadeaux en retour et les deux passent des heures à discuter. Vers la fin de leur temps ensemble, Makeda accepte le dieu de Salomon et se convertit au judaïsme. Salomon ordonne une grande fête pour célébrer la visite de Makeda avant son départ, et elle passe la nuit dans le palais. Salomon jure qu'il ne la touchera pas tant qu'elle ne le volera pas.

Makeda accepte mais, dans la nuit, a soif et trouve un bol d'eau que Salomon a placé au centre de la pièce. Elle boit de l'eau quand Salomon apparaît et lui rappelle qu'elle a juré qu'elle ne volerait pas et pourtant ici, elle boit son eau sans permission. Makeda lui dit qu'il peut coucher avec elle puisqu'elle a rompu son serment.

Avant de quitter Jérusalem, Salomon lui donne sa bague pour se souvenir de lui et, lors de son voyage de retour, elle donne naissance à un fils qu'elle nomme Menilek («fils du sage»). Lorsque Menilek grandit et demande qui est son père, Makeda lui donne la bague de Salomon et lui dit d'aller trouver son père.

Menilek est accueilli par Salomon et reste quelques années à Jérusalem pour étudier la Torah. Avec le temps, cependant, il doit partir et Salomon décrète que les fils premiers-nés de ses nobles accompagneront Menilek chez lui (peut-être parce que les nobles avaient suggéré que Menilek devrait partir). Avant le départ du groupe, l'un des fils des nobles vole l'arche de l'alliance dans le temple et la remplace par un duplicata alors que la caravane quitte Jérusalem, l'arche va avec eux.

Le vol de l'arche est découvert peu de temps après, et Salomon ordonne à ses troupes de poursuivre mais elles ne peuvent pas rattraper leur retard. Menilek, quant à lui, a découvert le vol et veut rendre l'arche mais est persuadé que c'est la volonté de Dieu et que l'arche est censée se rendre en Éthiopie. Dans un rêve, on dit également à Salomon que c'est la volonté de Dieu que l'arche a été prise et donc annule sa poursuite et dit à ses prêtres et à ses nobles de couvrir le vol et de prétendre que l'arche dans le temple est la vraie. Menilek retourne à sa mère en Éthiopie avec l'arche qui est enchâssée dans un temple et, selon la légende, y reste jusqu'à nos jours.

Conclusion

Il existe d'autres sources ultérieures qui présentent également la mystérieuse reine et plaident pour ou contre son historicité. Les cantiques chrétiens du Moyen Âge, s'appuyant sur les références du Nouveau Testament à une « Reine du Sud » en tant que Reine de Saba (Matthieu 12 :42 et Luc 11 :31), la représentaient comme une figure mystique. L'art chrétien du Moyen Âge et de la Renaissance a souvent choisi la reine comme sujet représenté seul ou en compagnie de Salomon.

Le Talmud prétend qu'il n'y a jamais eu une telle reine et que la référence à une reine dans I Rois est censée être comprise au sens figuré : la « reine de Saba » doit être comprise comme signifiant le « royaume de Saba », pas une personne réelle ( Bava Batra 15b). D'autres traditions semblent indiquer qu'il y avait une telle reine mais qui elle était et d'où elle venait reste un mystère.

Il n'y a aucune raison de remettre en question l'affirmation selon laquelle une mission diplomatique aurait pu être envoyée de Saba à Jérusalem pendant le règne de Salomon et que l'émissaire aurait été une femme. La reine aurait pu être la fille de l'un des rois sabéens ou peut-être régner seule après la mort de son mari.

Il n'y a, comme indiqué, aucune trace d'une reine de Saba, mais il n'y a aucune indication d'une reine de Saba nommée Makeda en Éthiopie ni aucune trace d'un nom de reine Bilqis en dehors du Coran. Historiquement, la reine de Saba reste un mystère mais sa légende perdure depuis des millénaires et elle continue d'inspirer la littérature et l'art en son honneur de nos jours.


L'Éthiopie pourrait être assise sur l'un des plus grands gisements d'or inexploités du monde

Crédit : Andrey Lobatchev

À l'ouest de l'Éthiopie, près de la frontière soudanaise, se trouve un endroit appelé la zone d'Asosa. C'est peut-être l'emplacement de la plus ancienne mine d'or du monde. Datant d'environ 6 000 ans, il a fourni une source clé d'or à l'ancien empire égyptien, dont la grande richesse était célèbre dans le monde connu. Il a peut-être même fourni à la reine de Saba ses somptueux cadeaux en or lorsqu'elle a rendu visite au roi Salomon d'Israël il y a près de 3 000 ans.

Cependant, l'excitation dans cette partie du monde concerne davantage l'avenir. Certains habitants vivent déjà de la prospection et plusieurs sociétés minières ont également été actives dans la région ces dernières années.

Mais ce qui vient ensuite pourrait être à une échelle beaucoup plus grande : je viens de co-publier avec mon collègue, Owen Morgan, une nouvelle recherche géologique qui suggère que beaucoup plus de trésors pourraient être enfouis sous la surface de ce pays d'Afrique de l'Est qu'on ne le pensait auparavant.

La zone d'Asosa est composée de plaines, de vallées accidentées, de crêtes montagneuses, de ruisseaux et de rivières. Il est densément couvert de bambous et d'arbres à encens, avec des vestiges de forêts tropicales humides le long des vallées fluviales. La zone, qui fait partie de la région éthiopienne de Benishangul-Gumuz, est parsemée de sites archéologiques contenant des indices sur la façon dont les gens vivaient ici il y a des milliers d'années, ainsi que d'anciennes fosses et tranchées minières.

Les habitants ont longtemps profité de ces richesses. Ils recherchent de l'or dans les ruisseaux d'Asosa et extraient également le métal précieux directement des roches affleurantes.

Les habitants locaux à la recherche d'or. Crédit : Owen Morgan

L'exploitation plus importante des richesses de la région remonte à l'invasion italienne des années 30. Les Italiens ont exploré le district aurifère de Welega à West Welega, au sud-est d'Asosa.

Haile Selassie, empereur d'Éthiopie de 1930 à 1974, pensait que le pays avait le potentiel pour devenir un leader mondial de l'or. Mais lorsque le gouvernement révolutionnaire du Derg l'a renversé et que le pays a plongé dans la guerre civile, l'extraction de l'or a disparu de l'ordre du jour pendant une décennie et demie. Il a fallu attendre le début des années 2000 avant que le gouvernement ne commence à octroyer des permis d'exploration.

Plusieurs mines sont opérationnelles, aucune d'entre elles à Asosa. L'un est à Lega Dembi légèrement à l'est, détenu par des intérêts saoudiens. L'autre, à Tigray dans le nord du pays, appartient au géant minier américain Newmont, et vient de démarrer la production à la fin de l'année dernière.

D'autres sont déjà en route : le bénéficiaire des efforts italiens des années 30 à Welega est le prospect aurifère Tulu Kapi, contenant 48 tonnes d'or. Celle-ci a été récemment acquise en 2013 par le groupe minier chypriote KEFI Minerals (valeur marchande : environ 2,3 milliards de dollars américains (1,7 milliard de livres sterling)).

As for Asosa, the Egyptian company ASCOM made a significant gold discovery in the zone in 2016. It published a maiden resource statement that claimed the presence of – curiously the same number – 48 tonnes of gold. Yet this only looks like the beginning.

View across the gold-bearing schist rocks of the Asosa zone, Benishangul-Gumuz. Credit: Owen Morgan

The Asosa zone geology is characterised by various kinds of volcanic and sedimentary rocks that are more than 600 million-years-old. The region has been intensely deformed by geological forces, resulting in everything from kilometre-long faults to tiny cracks known as veins which are only centimetres in length.

Some of these veins contain quartz, and it is mainly here that the region's gold accumulated between 615m and 650m years ago – along with silver and various other minerals. The gold came from molten materials deep within the Earth finding their way upwards during a process known as subduction, where tectonic forces drive oceanic crust beneath a continent. This is comparable to the reasons behind gold deposits in island arcs like some of the ones in Indonesia and Papua New Guinea.

Our field observations and panning suggest that gold should be generally abundant across the Asoza zone – both in quartz veins but also elsewhere in the schist and pegmatite rocks in which they are located. We also see signs of substantial graphite deposits, which are important for everything from touch-screen tablets to lithium-ion batteries.

There is undoubtedly much more world-class gold within this area than has already been discovered, pointing to a promising source of income for the government for years to come – much of the region remains unexplored, after all. It probably is no exaggeration to say that Ethiopia's gold potential could rival South Africa's, which would put it somewhere around the top five gold producing nations in the world.

There are still some substantial challenges, however. Dealing with governmental red tape can be difficult. In an area like the Asosa zone there are dangerous wildlife to avoid, such as venimous snakes, baboons and even monkeys. The vegetation also becomes forbiddingly wild during wet seasons.

It is also important to strike up good working relationships with local inhabitants, showing the utmost respect to local cultures – it's the ethical way to operate, and failing to do so can make life harder with the authorities in the capital. This includes the need to preserve the natural beauty of the region gold mining already has a very bad international reputation for environmental damage.

With the right approach, however, western Ethiopia will be a literal gold mine that could bring economic benefit to the region. What the Queen of Sheba may have known 3,000 years ago, the modern world is finally rediscovering today.

Cet article a été initialement publié sur The Conversation. Lire l'article original.


Professor Louise Schofield strikes gold in quest to find Queen of Sheba's wealth

A British excavation has struck archaeological gold with a discovery that may solve the mystery of where the Queen of Sheba of biblical legend derived her fabled treasures.

Almost 3,000 years ago, the ruler of Sheba, which spanned modern-day Ethiopia and Yemen, arrived in Jerusalem with vast quantities of gold to give to King Solomon. Now an enormous ancient goldmine, together with the ruins of a temple and the site of a battlefield, have been discovered in her former territory.

Louise Schofield, an archaeologist and former British Museum curator (and now a visiting professor at The American University of Rome), who headed the excavation on the high Gheralta plateau in northern Ethiopia, said: "One of the things I've always loved about archaeology is the way it can tie up with legends and myths. The fact that we might have the Queen of Sheba's mines is extraordinary."

An initial clue lay in a 20ft stone stele (or slab) carved with a sun and crescent moon, the "calling card of the land of Sheba", Schofield said. "I crawled beneath the stone – wary of a 9ft cobra I was warned lives here – and came face to face with an inscription in Sabaean, the language that the Queen of Sheba would have spoken."

On a mound nearby she found parts of columns and finely carved stone channels from a buried temple that appears to be dedicated to the moon god, the main deity of Sheba, an 8th century BC civilisation that lasted 1,000 years. It revealed a victory in a battle nearby, where Schofield excavated ancient bones.

Although local people still pan for gold in the river, they were unaware of the ancient mine. Its shaft is buried some 4ft down, in a hill above which vultures swoop. An ancient human skull is embedded in the entrance shaft, which bears Sabaean chiselling.

Sheba was a powerful incense-trading kingdom that prospered through trade with Jerusalem and the Roman empire. The queen is immortalised in Qur'an and the Bible, which describes her visit to Solomon "with a very great retinue, with camels bearing spices, and very much gold and precious stones . Then she gave the king 120 talents of gold, and a very great quantity of spices."

Although little is known about her, the queen's image inspired medieval Christian mystical works in which she embodied divine wisdom, as well as Turkish and Persian paintings, Handel's oratorio Solomon, and Hollywood films. Her story is still told across Africa and Arabia, and the Ethiopian tales are immortalised in the holy book the Kebra Nagast.

Hers is said to be one of the world's oldest love stories. The Bible says she visited Solomon to test his wisdom by asking him several riddles. Legend has it that he wooed her, and that descendants of their child, Menelik – son of the wise – became the kings of Abyssinia.

Schofield said that as she stood on the ancient site, in a rocky landscape of cacti and acacia trees, it was easy to imagine the queen arriving on a camel, overseeing slaves and elephants dragging rocks from the mine.


The Gheralta Plateau in Tigray Province (Photo: Tigray Trust).

Schofield will begin a full excavation once she has the funds and hopes to establish the precise size of the mine, whose entrance is blocked by boulders.

Tests by a gold prospector who alerted her to the mine show that it is extensive, with a proper shaft and tunnel big enough to walk along.

Schofield was instrumental in setting up the multinational rescue excavations at the Roman city of Zeugma on the Euphrates before it was flooded for the Birecik dam. Her latest discovery was made during her environmental development work in Ethiopia, an irrigation, farming and eco-tourism project on behalf of the Tigray Trust, a charity she founded to develop a sustainable lifestyle for 10,000 inhabitants around Maikado, where people eke out a living from subsistence farming.

Sean Kingsley, archaeologist and author of God's Gold, said: "Where Sheba dug her golden riches is one of the great stories of the Old Testament. Timna in the Negev desert is falsely known as 'King Solomon's Mines', but anything shinier has eluded us.

"The idea that the ruins of Sheba's empire will once more bring life to the villages around Maikado is truly poetic and appropriate. Making the past relevant to the present is exactly what archaeologists should be doing. "


In search of the real Queen of Sheba

Legends and rumors trail the elusive Queen of Sheba through the rock-hewn wonders and rugged hills of Ethiopia.

It was my mother who first mentioned the Queen of Sheba.

The royal name is one of my earliest memories. When someone annoyed her, I’d wait for my mother to mutter, “Who does she think she is—the Queen of Sheba?”

For me the question quickly became, Who was this queen? And where, or what, was Sheba? When I asked, all my mother said was that the queen was very wealthy and, once upon a time, lived in a palace far, far away. A palace, legend has it, in a land we know today as Ethiopia. [Read more about traveling in Ethiopia.]

I’m standing by the remains of a stone palace in Aksum, the onetime capital of the ancient Aksumite kingdom and now a World Heritage site. Many believe it also was once the home of the Queen of Sheba. The day is slipping toward dusk here in northern Ethiopia. From darkening hillsides comes the soft tinkle of sheep bells.

Inside, I explore a long passageway where, once upon a time, royal guards might have seized me as an intruder. Making my way through a labyrinth of ruined rooms and passages, I arrive in a large central hall, a throne room perhaps, where legendary rulers may once have held court. Atop a keystone, a tuft-eared eagle owl turns its head to peer at me with orange eyes. Then it opens wide angel wings and flies off, leaving me alone with the biblical world.

The Queen of Sheba is the Greta Garbo of antiquity. A glamorous, mysterious figure immortalized in the Bible and the Quran, celebrated in an oratorio by Handel, an opera by Charles Gounod, a ballet by Ottorino Respighi, and depicted in paintings by Raphael, Tintoretto, and Claude Lorrain, she remains tantalizingly elusive to the inquiries of historians. Across swaths of modern-day North Africa her legend lives on, despite—or perhaps because of—the fact that no one knows for sure if she existed, or if she did, where she lived.

No one, that is, but the Ethiopians, to whom this queen is very real: They consider her the mother of the nation, the founder of the Solomonic dynasty that would last three millennia until its last ruling descendant, Haile Selassie, died in 1975. It was from this palace, they believe (and archaeologists dispute), that their Queen of Sheba set out for Jerusalem around 1000 B.C.

The Old Testament records her arrival in the Holy City “with a very great retinue, with camels bearing spices, and much gold and precious stones.” According to the Bible, she had come to test the wisdom of King Solomon. According to Ethiopians, Solomon seduced her and fathered the son she named Menelik, who became the first king of the Solomonic dynasty. Years later, Menelik himself would travel to Jerusalem to see his father—and would return to Ethiopia with a rather special souvenir: the Ark of the Covenant, a casket God had asked Moses to make, according to the Hebrew Bible, to hold the Ten Commandments. The ark and its commandments still reside in Aksum, locals assert—just up the road, in fact, in a simple chapel guarded by a couple of Ethiopian Orthodox monks.

Ethiopia strains credulity. It could belong to an atlas of the imagination. The presence of the Ten Commandments offers just a hint of what this world of cloud-high plateaus and plunging gorges, of Middle Earth-like peaks and blistering deserts of salt, of monasteries forged by serpents and castles fashioned for a tropical Camelot will reveal to me. To ancient Egyptians, Ethiopia was the Land of Punt, an exotic world where the Nile River flowed from fountains. Medieval Europeans believed it was a place inhabited by unicorns and flying dragons, birthplace of Prester John, keeper of the Fountain of Youth, protector of the Holy Grail, and a supposed descendant of one of the Three Magi. [Does ancient Ethiopian culture live on in Africa? Read about it here.]

Thanks to a remarkably inhospitable geography—Ethiopia is where Africa’s Great Rift Valley gets its start—isolation was total. “The Ethiopians slept near a thousand years,” wrote historian Edward Gibbon in 1837, “forgetful of the world, by whom they were forgotten.” The isolation bred mythologies: Ethiopians today admit they have two histories, the one that historians work with and the one that the people believe. The historians’ need for archaeological evidence, often scarce, makes their accounts uncertain. The people’s history has confidence in its detailed, grand, often fantastical stories. Straddling both traditions is the tale of the Queen of Sheba, proof, perhaps, that Ethiopian villagers have something to teach historians.

The ruggedly mountainous, ravine-riven northern province of Tigray is considered the cradle of Ethiopian civilization. This is the land Ethiopians believe constituted the original home of Sheba, a land that now has me walking its trails. Here, the queen remains a persistent rumor, woven into village tales and depicted in frescoes on the walls of remote rock-cut churches—more than 120—that honeycomb Tigray’s mountainsides and remained virtually unknown to the outside world until 50 years ago.

Identifying with ancient times comes easily in Tigray daily life here has changed little over millennia. I see farmers plowing and harvesting fields of sorghum and barley by hand. With no motorized vehicles in sight, getting around means astride a donkey or on foot, which, right now, is just what I’m after. I’d been longing to get into the countryside, to feel Ethiopia under my soles, and have talked Bem, an Ethiopian guide whom I met on earlier travels and who now is a good friend, into joining me. He in turn has put us in the hands of Tesfa Tours, a community tourism enterprise that, working with villagers and development agencies, has built a handful of rustic stone-walled lodges, or hedamos, in Tigray’s highlands. (Tesfa stands for Tourism in Ethiopia for Sustainable Future Alternatives.) Each lodge is owned and operated by a committee of villagers, who act as hosts, manage the lodge, and prepare locally sourced meals for guests.

Bem and I meet up with two Tesfa guides and head into the Tigrayan highlands. The landscape consists of steep escarpments and flat-topped mesas as well as gentle valleys dotted with tukuls, traditional round huts walled with adobe plaster and topped by thatch roofs.

Entering Erar Valley, we are silenced by its beauty. Orchards stand under lattices of sun and shade. Mingling aromas of wood smoke, harvested hay, and spring flowers scent the morning. Near us, slender men are plowing fields of heavy earth with white oxen. Children ghost through groves of trees, waving shyly at us as they herd sheep. A man near a tukul winnows wheat, throwing forkfuls of flailed grain into the air so the breeze will carry off the chaff. Over in a dry riverbed three women appear, their elegant shammas—full-length cotton garments—fluttering like white banners against dun-colored banks. Beyond the valley, beyond the enclosing mesas and escarpments, mountains edged the horizon, their sawtooth peaks wreathed with cloud.

We keep to the flat valley for much of the day’s walk, our bags carried by a stout-bellied donkey. In the late afternoon, our guides suddenly urge the donkey toward a path snaking up the steep flank of a mesa. I ask Bem where we’re heading. “A surprise.” He smiles.

Our intrepid donkey leads us upward, raising a thin haze of dust. Eventually we reach the top of the mesa. The late afternoon sun rakes through expanses of dry grasses. Ahead, a troop of brown-furred gelada monkeys lope across our path, led by a shaggy-maned male.

I spot a building on the far side of the mesa, a mile or so away: the Tesfa hedamo where we’ll spend the night. The small building—and my room, I soon realize—perches dramatically near an escarpment edge that drops more than a thousand feet to the valley. Westward, a vast sweep of ravines and hills marches toward the Adwa Mountains and the setting sun, now coloring half a world with pinks and golds. Where we’ve just come from, the light is a silvery monochrome. Above, a full moon is just breaking free of another range of mountains as it rises. For a moment, the celestial world, the heavens of the Queen of Sheba, are in perfect balance.

In the hedamo’s main room, a woman from a village a few miles off is preparing coffee for our arrival. Ethiopia is considered the birthplace of coffee, purportedly discovered when a goatherd noticed the energizing effect the wild beans had on his flock. Serving coffee, always performed in front of guests, is an Ethiopian ritual as formal as Japan’s tea ceremony. Settling on her haunches by a wood fire, our hostess begins by roasting the beans in a pan over a fire. As the smoke rises, she wafts it toward us so we may inhale the aroma. [Learn more about Japanese tea ceremonies.]

“Betam tiru no,” Bem says. “Very good.” The beans then are ground in a mortar and added to a kettle of hot water. The coffee will be served in small cups with a surprising traditional accompaniment—fresh popcorn.

As I sip, I catch the rich smell of cardamom-spiced stew drifting from the tiny kitchen, and soon we’re tucking into doro wat—a spicy chicken dish—and kitfo, mincemeat flavored with thyme, both served with injera, a spongy Ethiopian flatbread made with an iron-rich grain called teff.

After our meal I step outside. Beneath cold stars, the silence on the escarpment is total. I stand at the edge and gaze across an ink-black landscape. I know there are homesteads and hamlets, trails and fields out there—I saw them earlier—but now not a single light shows. Tigray sleeps in darkness as it has done since the time of the Queen of Sheba. Soon, after blowing out my candle and stretching back on my adobe-frame bed beneath thick eiderdowns, so do I.

For a millennium, Tigray’s villagers have congregated in ancient churches excavated from, rather than constructed with, rock. Many were carved out of precipitous rock faces so that access would be difficult. Today parishioners of the fifth-century church of Abuna Yemata Guh undertake some serious rock climbing to attend morning services. Pilgrims to the sixth-century monastery of Debre Damo are hoisted up to the chapel on ropes.

The isolation worked: Historians dismissed tales of hidden churches as fanciful exaggerations until the 1960s. In a list compiled in 1963, only nine rock-cut churches were identified in the region. Tigray proved too remote for further investigation—until an Ethiopian historian, Tewolde Medhin Joseph, saw the list, heard the tales, and donned hiking boots to look for himself. In 1966, at a conference of Ethiopian studies, he presented a new list. There were, he declared, 123 rock-cut churches, many in the most spectacular locations, and most still in use. Some may date as far back as the fourth century A.D., placing them among the oldest surviving Christian sanctuaries. They are older even than the monolithic churches at Lalibela, Ethiopia’s most famous destination, some 250 miles south.

My Tigray trek takes me to one of the 123, Maryam Korkor, thought to be well over a thousand years old and marked by a simple wooden door in a cliff face. A priest materializes with a key the size of a truncheon to open the medieval lock. From the heat-blasted afternoon we step into a cool dim world. The interior, I see immediately, has ambitions to architecture. A dome of four vaulted arches is carved from the ceiling, chisel cuts still evident. Newly cut grass lies scattered across the floor, “to bring the freshness and fragrance of nature into the church,” says the priest, a young man with long, elegant hands and an unsuccessful beard. Sounds of the village below—donkeys braying, children playing, a woman calling to a neighbor—slide through the open door, all muted, disembodied, ethereal.

I spot a curtain hanging against the rough-hewn eastern wall, barring passage to an inner sanctum. The priest explains that it holds a copy of the Ark of the Covenant and the Ten Commandments and repeats what I hear often: The real Ten Commandments reside in Aksum, where we now head after three days of trekking. Aksum dominated the trade routes between Africa and Asia for a thousand years. The legends speak of a great city that experienced showers of gold, silver, and pearls, of stone pillars that rose to scrape the underside of the sky, of the Queen of Sheba and her grand court. History is more hesitant.

Remnants of a great city are real enough, I see immediately, scattered about the dusty streets of the modern town. Especially prominent are colossal stone obelisks commemorating Aksumite rulers. They don’t quite scrape the underside of the sky (sadly, most have fallen and lie on the ground), but the grandest—a hundred feet long, probably 1,600 years old, and now broken into several parts—is thought to be the largest single block of stone humans ever attempted to erect. These stelae mark the sites of royal underground tombs that Bem is eager to show me. He directs me to a passageway that narrows as it descends. We emerge into a series of subterranean chambers. The ceilings are low, the walls bare, stripped of decorative wealth centuries ago. We find the Tomb of the Brick Arches, which reveals rooms with horseshoe-shaped arches. Our voices echo against the hard stone. In the Tomb of the False Door—named for the carved door that conceals the entrance—we find ourselves whispering, the silence is that powerful.

As powerful is the mystery surrounding the Ark of the Covenant, which Ethiopians maintain was carted off from Solomon’s Temple to Aksum by Menelik, when the Babylonians invaded Jerusalem. The ark and its commandments reside, as far as anyone can ascertain, in a chapel on the grounds of the Church of St. Mary of Zion. I peer through the railings at two monks guarding the chapel door. It’s said these guardians have been trained to kill with their bare hands. Historians and archaeologists would dearly love to examine the treasure, but the chapel is off-limits to all but a few members of the Ethiopian Christian church hierarchy, hindering any independent confirmation of their authenticity.

Twilight is gathering and I have yet to see the Queen of Sheba’s palace. I hurry to the site west of town and find myself clambering over the back wall to wander alone through the haunted ruins. But haunted by what? Archaeologists date the palace tentatively to the sixth century B.C., when the Queen of Sheba would have been dead for several centuries. They’re not even sure that Sabea—the historical name for the land of Sheba—was in Ethiopia Yemen seems to have an equally persuasive claim.

The latest archaeological discoveries may be coming to the rescue of the queen’s legend. In 2012, Louise Schofield, a former curator at the British Museum, began excavations at Aksum and found considerable evidence of Sabean culture—including a stone stelae inscribed with a sun and a crescent moon, “the calling card of the land of Sheba,” say experts. Sabean inscriptions also were uncovered. Then Schofield struck gold, literally, when she identified a vast, ancient gold mine, quite possibly the source of the queen’s fabulous wealth.

Excavations in 2015 revealed two female skeletons buried in regal style and adorned with precious jewelry. Much work remains—90 percent of Aksum is unexcavated—but the Ethiopian legends that surround Aksum and the palace in which I am standing are beginning to gather historical support. Perhaps the two traditions are not divergent after all.